N'étaient les proportions, l'ambiance est celle d'un cabinet de lecture: intime, chaleureuse, calme. Sur une étagère, courant sur trois parois, sont placés, à hauteur des yeux, des livres: ouvrages érudits, manuels, albums illustrés, romans, traités techniques, grands textes de la littérature suisse ou mondiale. Dessous des dates, de 1943 à 2003. Ces livres fermés montrent leur couverture, mais il est tout à fait loisible de les ouvrir et les feuilleter puisque des échelles donnent accès au second exemplaire rangé sur le rayon supérieur. Tous portent le titre de plus beaux livres suisses, annuellement décerné lors du concours du même nom. Or ce concours organisé par l'Office fédéral de la culture fête ses 60 ans à la Bibliothèque nationale suisse, à Berne, sous la forme d'une exposition et d'un livre, Beauty and the Book (la beauté et le livre).

Pourquoi cette galerie de bouquins, certains déjà jaunis, est-elle si émouvante? La réponse est à trouver dans le livre d'or, donnée par un couple de visiteurs qui y a retrouvé avec délices un monde familier, des livres qu'ils ont fréquentés, aimés et dont certains ont accompagné leur vie. Cette expérience particulière trouve aussi son explication dans la forme du livre, dans sa beauté, puisque tout ouvrage bien conçu épouse le contenu qui l'habite.

«Les plus beaux livres de Suisse ne sont pas des ouvrages de bibliophiles, précieux, rares et hors de prix, rappelle François Rappo, l'actuel président du jury. Ce sont avant tout des volumes fabriqués avec soin, avec goût, avec talent, avec audace.» Naturellement, les critères ont évolué au fil du temps. Autrefois, le jury primait la bonne facture, aujourd'hui, il retient principalement la conception et le design de l'ouvrage. Reste que ce label, inscrit dans une pratique internationale, les créateurs de livres y tiennent par-dessus tout, qu'ils soient typographes, designers graphistes, lithographes, relieurs, imprimeurs ou éditeurs.

Beauty and the book. Berne, Bibliothèque nationale suisse, Lu-ve 12 h-18 h, me 12 h-20 h, sa 9 h-16 h, jusqu'au 20 novembre. Rens.: http://www.bak.admin.ch

Les plus beaux livres 2004 Lausanne, Mudac Me-di 11 h-18 h, ma 11 h-21 h, jusqu'au 30 janvier. Rens: http://www.mudac.ch

Deux ouvrages accompagnent ces deux expositions.