L’histoire commence par une scène de chasse à Xanadu, plus correctement mais moins poétiquement Shangdu, la capitale d’été des souverains mongols qui ont régné sur la Chine entre le XIIIe et le XIVe siècle, fondé Beijing et créé le grand Etat Yuan, l’un des plus étendus de l’histoire chinoise.

Le récit suit ensuite Marco Polo, qui a révélé l’existence de Xanadu aux Européens, dans son voyage de retour à Venise en compagnie d’une princesse mongole promise à l’Ilkhan, chargé de la partie persane de l’empire constitué par Gengis Khan.