Explorateurs dont les pérégrinations architecturales sont suivies avec attention de par le monde, Herzog & de Meuron pratiquent leur métier avec une conviction profonde. Mettre un mur ici plutôt que là, transformer des espaces publics, influencer de manière décisive la vie des sociétés humaines, ce rôle appris et accepté, ils entendent l'exercer d'une manière à la fois «hyperphysique» et solidement fondée intellectuellement. Le virtuel, disent-ils, c'est très important. Ça ne détermine pas la forme mais ça sert de chemin. «Plus tu y mets de pensée et plus l'odeur des feuilles dans la forêt te devient perceptible.»

La feuille, fragile et totalement non naturelle, est justement le motif qu'ils ont choisi de reproduire en série sur la façade de l'usine-entrepôt Ricola à Mulhouse. Une image ancienne, retravaillée et sérigraphiée, transfigurée et multipliée, pour conférer à ce sobre bâtiment industriel une vigueur et un éclat spectaculaires. Invention, érudition, plasticité musicale: l'art et la manière de Herzog & de Meuron résident là tout entiers, dans la richesse des allusions, des contenus, des propositions. Leurs réalisations, chargées mais non alourdies de références, vibrent et pensent. Ces références, ils les exploitent pour une prospection critique de leur métier.

En perpétuelle négociation avec le milieu naturel et urbain, avec l'art et la réflexion théorique contemporaine, avec leurs clients, ces architectes débordant d'interrogations mais réfractaires aux réponses définitives empoignent leurs responsabilités avec ardeur et détermination. «L'architecture, dit Jacques Herzog qui se fait volontiers leur porte-parole, est une affirmation du monde. Oui, je crois dans les sociétés humaines et en l'architecture contemporaine. Il faut construire pour survivre.»

Depuis Bâle, à ses yeux la ville la plus importante d'Europe, ils projettent, construisent, enseignent, vivent et observent le pays. S'impatientent de ses lenteurs, de ses archaïsmes, réclament une vision pour l'urbanisme et l'environnement, brûlent de mettre leur savoir et leur expérience au service d'un projet pour l'ensemble du territoire suisse.