Rien n'est plus beau, dit l'un, qu'une imposante armée; l'autre: rien n'est plus beau qu'une escadre en plein vent. Rien n'est plus beau pour moi que le cœur de l'aimée. Chacune fait son choix et risque en le suivant des enfants, des parents, un nom, des biens quittés. Hélène pour Paris fit brûler des cités.

Sappho (VII-VIe s. av. J.-C.)

Chrysippe […] affirme que la beauté ne réside pas dans les éléments singuliers, mais dans l'harmonieuse proportion entre les parties: celle d'un doigt par rapport à un autre, de tous les doigts par rapport au reste de la main, du reste de la main par rapport au poignet, de celui-ci par rapport à l'avant-bras, de l'avant-bras par rapport au bras tout entier, enfin, de toutes les parties les unes par rapport aux autres, comme il est écrit dans le canon de Polyclète.

Galien (131-201)

La beauté du monde est tout ce qui apparaît dans ses éléments les plus singuliers, comme les étoiles dans le ciel, les oiseaux dans l'air, les poissons dans l'eau, les hommes sur terre.

Guillaume de Conches (env. 1080-env.1150)

La beauté spirituelle consiste pour l'homme à avoir une conduite et des actions bien proportionnées, selon l'éclat spirituel de la raison.

Saint Thomas d'Aquin (XIIIe s.)

La beauté d'une couleur simple lui vient d'une forme qui domine l'obscurité de la matière et de la présence d'une lumière incorporelle qui est raison et idée.

Plotin (IIIe s.)

«Enlève la lumière, dit Jean Damascène, et toutes choses resteront ignorées dans les ténèbres car elles ne pourront manifester leur beauté.» La lumière, donc, est «la beauté et l'illustration de toute créature visible».

Robert Grossetête (XIIIe s.)

Nous qualifierons de laid un homme qui aurait trois yeux, de même qu'un homme qui en aurait seulement un: le premier parce qu'il est pourvu de ce qui lui messied, le second parce que lui manque ce qu'il siérait qu'il eût.

Guillaume d'Auvergne (XIIIe s.)

Que tu es belle, ma bien-aimée,/ que tu es belle!/ Tes yeux sont des colombes derrière ton voile,/tes cheveux, comme un troupeau de chèvres/ ondulant sur les pentes du mont Galaad.

Salomon (Xe s. av. J.-C.)

J'ai toujours cru que le bon n'était que le beau mis en action, que l'un tenait intimement à l'autre, et qu'ils avaient tous deux une source commune dans la nature bien ordonnée.

Jean-Jacques Rousseau, «La Nouvelle Héloïse», 1761

La beauté n'est pas une qualité inhérente aux choses elles-mêmes, elle existe seulement dans l'esprit qui la contemple, et chaque esprit perçoit une beauté différente.

David Hume, 1745

La mort et la beauté sont deux choses profondes/ Qui contiennent tant d'ombre et d'azur qu'on dirait/ Deux sœurs également terribles et fécondes/ Ayant la même énigme et le même secret.

Victor Hugo, «Ave Dea», 1888

La beauté naturelle est une belle chose; la beauté artistique est une belle représentation d'une chose.

Emmanuel Kant (1790)

Parfois, le mal n'était plus à ses yeux qu'une méthode lui permettant de réaliser sa conception de la Beauté.

Oscar Wilde, «Le Portrait de Dorian Gray», 1891

Un soir, j'ai assis la Beauté sur mes genoux – Et je l'ai trouvée amère. – Et je l'ai injuriée. Je me suis armé contre la justice. Je me suis enfui. O sorcières, ô misère, ô haine, c'est à vous que mon trésor a été confié.

Arthur Rimbaud,

«Jadis, si je me souviens bien…», 1873

Je crois que l'automobile aujourd'hui est l'équivalent assez exact des grandes cathédrales gothiques: je veux dire une grande création d'époque, conçue passionnément par des artistes inconnus, consommée dans son image, sinon dans son usage, par un peuple entier qui s'approprie en elle un objet parfaitement magique.

Roland Barthes, «Mythologies», 1957