Le guitariste guadeloupéen Jacob Desvarieux, mort vendredi à 65 ans, était l’un des fondateurs du groupe Kassav', monument aux Antilles, qui a connu un énorme succès dans les années 80 en mélangeant des musiques locales pour créer un style, le zouk.

De santé fragile depuis une greffe rénale, le musicien avait été hospitalisé le 12 juillet à Pointe-à-Pitre après avoir été contaminé par le coronavirus. Les hommages se succèdent depuis l’annonce de sa mort. «Monstre sacré du zouk. Guitariste hors pair. Voix emblématique des Antilles. Jacob Desvarieux était tout cela à la fois», a tweeté le président français Emmanuel Macron.

«Compositeur de talent, leader du groupe Kassav', il était l’un des pères de la musique afro-antillaise, qu’il a permis de faire rayonner dans le monde entier», écrit la ministre française de la Culture, Roselyne Bachelot.

Parmi les autres réactions, celle du judoka guadeloupéen Teddy Riner, qui a rendu hommage à «une immense voix des Antilles», tandis que l’ancienne ministre Christiane Taubira, originaire de Guyane, disait sa tristesse, se remémorant «sa voix, sa dégaine, son talent, sa joie, ce sourire, cette inclinaison de la tête, et même sa salopette des débuts».

«Les Antilles, l’Afrique et la musique viennent de perdre l’un de ses plus grands ambassadeurs. Jacob grâce à ton art, tu as rapproché les Antilles de l’Afrique. Dakar où tu as vécu te pleure. Adieu l’ami», a tweeté le chanteur sénégalais Youssou N’Dour.

«Au départ, c’était un laboratoire: nous cherchions à trouver une bande-son qui fasse la synthèse de toutes les traditions et tous les sons antérieurs, mais qui soit exportable partout», avait raconté le musicien au journal Libération en 2016.

Tubes festifs et dansants

Un cocktail qui donnera naissance à des tubes festifs et dansants chantés en créole, comme Zouk la sé sel médikaman nou ni (1984, sur un album que Desvarieux cosigne avec un autre fondateur de Kassav' mais qui ne sort pas sous le nom du groupe) ou Syé bwa (1987).

«A travers notre musique, nous interrogions nos origines. Qu’est-ce qu’on faisait là, nous qui étions Noirs et parlions français?» expliquait à Libé Desvarieux, la voix douce et voilée et les cheveux blanchis par les années.

«Comme les Afro-Américains des Etats-Unis, nous cherchions des réponses pour reprendre le fil d’une histoire qui nous avait été confisquée», ajoutait-il.

Kassav' explose en même temps que la world music: au milieu des années 1980, le public a soif de musiques lointaines et métissées.

«Notre musique se devait d’être antillaise, c’est-à-dire reconnue par les Antillais, contrairement à ce qu’il se passait alors avec la world music: il s’agissait d’une musique anglo-saxonne avec un chanteur du tiers-monde, chantant parfois dans sa langue», nuançait toutefois Jacob Desvarieux.

Tambours et emballage moderne

Kassav' (en référence à la cassave, une galette de manioc) est fondé en 1979 par des artistes guadeloupéens, Pierre-Edouard Decimus (du groupe Les Vikings de la Guadeloupe) et Freddy Marshall. Ils recrutent d’autres musiciens, dont Desvarieux, né en 1955 à Paris et qui, comme guitariste, revendique des influences rock, de Chuck Berry à Jimi Hendrix.

La base du style du groupe est le gwo ka, musique guadeloupéenne marquée par les tambours. Il y ajoute d’autres ingrédients venus de toutes les Caraïbes – compas haïtien, biguine… – et un emballage moderne, avec de la basse, des cuivres et des claviers.

Le premier album de Kassav', Love and Ka Dance, sort en 1979. L'année 1980 marque la première apparition dans le groupe de celle qui en deviendra l’emblème: la chanteuse martiniquaise Jocelyne Béroard.

Kassav' atteint le pic de sa popularité à la fin des années 1980. Il signe un contrat avec la multinationale du disque CBS, sort l’album Vini Pou en 1987 (disque de platine) et reçoit une Victoire de la musique en 1988.

Encensé par le jazzman américain Miles Davis, le groupe enchaîne les concerts dans le monde entier. Et parallèlement aux nombreux albums de Kassav', ses membres sortent des disques solos. (Ici un extrait d’un concert à Paris en 1996.)

Depuis, la mode du zouk est retombée, mais Kassav' a continué d’attirer un public nombreux en concert.

Bricolage créole

Monument aux Antilles et star en métropole, le groupe est également très connu en Afrique. Le clip de Syé Bwa a d’ailleurs été tourné à Kinshasa (République démocratique du Congo, qui s’appelait encore Zaïre).

«L’Afrique s’est ouverte à nous avant même la France», indiquait Jocelyne Béroard en 2019 au magazine Jeune Afrique. «Ils ne comprenaient pas le créole, mais ils répétaient plus ou moins phonétiquement, ou ils créaient leurs propres versions, souriait-elle. Zouk la sé sel médikaman nou ni (littéralement, «le zouk est le seul médicament que nous avons») est, par exemple, devenu Zouk la, j’ai mangé un demi-kilo de riz