Grandeur et décadence de l’esprit. Le Britannique Timothy Hunt, 72 ans, Prix Nobel de médecine sous le feu des critiques, a démissionné mercredi de l’Université College London (UCL), après avoir lors d’une conférence scientifique en Corée du Sud au début de la semaine, tenu des propos sexistes sur les scientifiques femmes dans les laboratoires de recherche.

«UCL peut confirmer que Sir Tim Hunt a démissionné aujourd’hui (mercredi) de son poste de professeur honoraire à la faculté des sciences de la vie d’UCL après ses commentaires sur les femmes», a annoncé la prestigieuse université dans un communiqué publié mercredi soir.

Il faut dire que «l’UCL a été la première université anglaise à accueillir les étudiantes dans les mêmes conditions que les étudiants», rappelle encore la plus ancienne université de Londres.

Timothy Hunt avait provoqué consternation et indignation sur les réseaux sociaux et dans la communauté scientifique en déclarant mardi au sujet des femmes: «Trois choses se passent quand elles sont dans les labos: vous tombez amoureux d’elles, elles tombent amoureuses de vous, et quand vous les critiquez, elles pleurent.» Les femmes dans un labo sont « un piège émotionnel» a-t-il aussi déclaré, «Tomber amoureux va à l’encontre de la science». Le hashtag #TimHunt est immédiatement devenu le lieu de rassemblement de milliers d’internautes furibards ou moqueurs, ou les deux.

«Je suis vraiment vraiment désolé si j’ai choqué, c’est affreux. Je voulais juste être honnête, c’étaient des propos qui se voulaient légèrement ironiques», s’est ensuite péniblement justifié le scientifique à la radio BBC 4 mercredi. Des participants à la conférence ont depuis expliqué qu’un grand silence consterné avait accueilli ses propos, lors de la Conférence mondiale des journalistes scientifiques.

La Royal Society avait publié dès mardi un communiqué sur son site internet, affirmant vouloir «se distancier» des propos tenus par ce dernier. De nombreuses scientifiques femmes ont aussi répondu à Tim Hunt.

Tim Hunt a été récompensé en 2001 pour sa codécouverte de la molécule de la protéine qui contrôle la division cellulaire. La vieillesse est un naufrage.