1947 Acteur dans La Vie secrète de Walter Mitty de Norman McLeod. Il fera d'autres apparitions dans Events de Fred Baker (1970) et Un Amour infini de Franco Zeffirelli (1980).

1948Scénariste de Bodyguard de Richard Fleisher. Il écrira ensuite uniquement les dialogues de Qu'est-il arrivé à Baby Jane? d'Aldrich en 1962.

1951 Premier court métrage: Modern Football, suivid'autres, surtout des documentaires sportifs.

1955 Premier long métrage, autoproduit, comme le seront la plupart de ses films: The Delinquents.

1957 Réalisation de plusieurs épisodes de la série Alfred Hitchcock présente, activité TV qui se poursuivra avec des épisodes de Peter Gunn, Maverick, Bonanza, jusqu'en 1968. Entre parenthèses pour le cinéma, cette pratique télévisée reprend dès 1988 avec deux séries qu'il crée: Tanner, puis, en 1997, Gun qui vient de sortir en DVD.

1968Countdown marque sa vraie entrée en cinéma.

1970M.A.S.H., Palme d'or à Cannes, le révèle aux yeux du monde. Souvent nominé ensuite, de par le monde entier, il sera en fait rarement récompensé et M.A.S.H. restera son plus grand succès (82 millions de dollars de recettes), loin devant son deuxième succès, Popeye (50 millions en 1980). Côté récompenses, ses films les plus salués resteront Nashville (1975), Buffalo Bill (Ours d'or, Berlin 1976), The Player (meilleur réalisateur, Cannes 1992), Short Cuts (Lion d'or, Venise 1993), Cookie's Fortune (1999), Gosford Park (2001) et son dernier, A Prairie Home Companion (2006).

2006 En mars dernier, l'Académie des Oscars lui avait remis une statuette honorifique.