Verbier voit toujours plus grand. Alors que le projet d'une salle de concert en dur semble sur le point de se concrétiser, le festival de la station valaisanne a décidé de créer dès l'an prochain son propre orchestre, sous un nom à dormir debout dicté par son sponsor: l'UBS Verbier Festival Youth Orchestra. Composé exclusivement de jeunes âgés de 16 à 30 ans recrutés dans le monde entier, l'ensemble de 75 musiciens sera en résidence à Verbier pendant toute la durée du festival, et partira en tournée une fois par an, à l'automne. C'est le chef américain James Levine qui dirigera les premiers concerts de l'UBS Verbier Festival Youth Orchestra en juillet 2000.

«C'est un rêve vieux de huit ans qui se concrétise enfin», jubile Martin Engström, le directeur général du festival. En six ans, trois orchestres d'étudiants, pour un total de plus de 450 musiciens, se sont succédé sur les hauteurs de la commune de Bagnes. La création d'un orchestre de jeunes est donc un aboutissement logique pour le Verbier Festival & Academy, qui s'est distingué dès le départ par sa forte vocation pédagogique. «L'atmosphère conviviale de Verbier, l'interaction avec la nature, créent des conditions idéales», souligne le maestro James Levine, chef du Metropolitan Opera de New York et superstar de la baguette, qu'on entend aussi régulièrement aux festivals de Bayreuth ou Salzbourg.

Pour la première fois cette année, le chef américain est venu à Verbier pour diriger l'Orchestre symphonique du Curtis Institute de Philadelphie, la formation d'étudiants en résidence. Il portera le nouvel orchestre de Verbier sur les fonts baptismaux lors de la prochaine édition du festival (du 21 juillet au 6 août 2000). Les jeunes musiciens seront à pied d'œuvre un mois avant le début de la manifestation pour préparer les différents programmes. Le répertoire couvrira les périodes classique et romantique, mais aussi la musique moderne et contemporaine.

Outre James Levine, plusieurs chefs de renom – Zubin Mehta, Yuri Temirkanov, Paavo Järvi et l'inattendu Bobby McFerrin – ont assuré le festival de leur présence l'an prochain. En automne 2000, Paavo Järvi dirigera le nouvel orchestre en tournée dans une douzaine de villes européennes (Paris, Londres, Madrid, Barcelone, Milan, Rome, Berlin…) avec en soliste le violoniste Vadim Repin. La sélection des musiciens aura lieu dans neuf villes du monde entier entre février et mars 2000. Les candidatures doivent parvenir au bureau du festival d'ici au 30 novembre 1999.