Le géant américain des télécommunications AT&T a annoncé samedi le rachat pour 85,4 milliards de dollars (84,8 milliards de francs) de Time Warner, propriétaire des chaînes CNN et HBO et des studios de cinéma Warner Bros. Le mariage va bouleverser le paysage des médias américains.

Il s’agit de la plus importante fusion de l'année dans le monde. La transaction s'élève au total à 108,7 milliards de dollars si l'on inclut la dette, a tenu à préciser AT&T dans un communiqué.

Ce mariage crée un mastodonte aussi bien dans les contenus que les tuyaux, avec des parts de marché importantes dans ces deux secteurs aux marges très lucratives, notamment les contenus qui attirent Amazon, Netflix et désormais Google.

L'accord est «un assortiment parfait de deux sociétés avec des forces complémentaires qui peuvent apporter une nouvelle vision de la façon dont l'industrie des médias et des télécommunications travaille pour les clients, les créateurs de contenus, les distributeurs et les annonceurs», a déclaré le président d'AT&T, Randall Stephenson, dans le communiqué.

En liquide et en actions

Le mariage, qui devrait être finalisé fin 2017, se fera en liquide et en actions. Les actionnaires de Time Warner vont recevoir 107,50 dollars par titre. Ils détiendront ainsi entre 14,4% et 15,7% de la nouvelle entité et ceux d'AT&T le solde du capital.

AT&T attend que l'opération soit lucrative dès la première année suivant sa conclusion et que les synergies de coûts atteignent un milliard de dollars par an au bout de trois ans.

Cette fusion devrait être examinée de près par les autorités de la concurrence et la classe politique américaine, car la nouvelle entité pèserait à elle seule plus de 300 milliards de dollars en bourse, avec des activités allant du téléphone aux médias en passant par le câble et l'Internet. Elle devrait également être observée à la loupe par les investisseurs, dont certains doutent de la pertinence d'un tel rapprochement.

En campagne samedi, Donald Trump, le candidat républicain à la Maison-Blanche, a d'ores et déjà indiqué qu'il ferait tout pour bloquer le mariage s'il était élu président le 8 novembre prochain. «C'est trop de pouvoir concentré dans les mains de trop peu de gens», a dit le magnat de l'immobilier.

Recentrage stratégique

AT&T, fournisseur d'accès aux chaînes payantes et un des deux grands opérateurs américains en télécommunications, était valorisé 230,6 milliards de dollars vendredi soir à Wall Street. Time Warner, qui détient 10% du capital du service de vidéo en streaming Hulu, valait 69,6 milliards de dollars. AT&T affirmait avoir 142 millions d'abonnés au Wi-Fi fin juin et 30 millions en Amérique du nord et 38 millions à la vidéo via DirectTV.

La fusion AT&T-Time Warner est l'un des plus gros mariages entre un fournisseur d'accès aux chaînes payantes et un fournisseur de contenu depuis le rachat en 2011 de NBCUniversal par Comcast. Elle complète le recentrage stratégique vers la vidéo, impulsé ces dernières années par AT&T.

L'une des opérations les plus «transformatrices» pour l'opérateur de télécommunications avait été l'achat à près de 50 milliards de dollars (sans la dette) de DirecTV, bouclé l'été dernier, qui a fait du groupe l'un des plus gros acteurs sur le marché américain de la diffusion télévisée payante.

Sport, cinéma et télévision

Avec Time Warner, propriétaire des studios Warner Bros ainsi que des chaînes de télévision HBO et CNN, AT&T va mettre cette fois la main sur un important catalogue de contenus recherchés dans le sport, le cinéma et les séries télévisées telles «Game of Thrones», «The Wire» ou encore «Sex in the City» et «Les Sopranos».

Il y a deux ans, Time Warner avait rejeté une offre à plus de 75 milliards de dollars de 21st Century Fox, son rival contrôlé par la famille Murdoch, car le prix proposé était jugé insuffisant.

Time Warner a déjà par le passé effectué une tentative de mariage malheureuse avec le groupe Internet américain AOL en 2000. Il s'était soldé par un divorce en 2009.