L’un des plus grands fabricants mondiaux de verre, le groupe O-I Europe ouvre mardi 6 octobre pour la première fois ses portes au grand public, dans le cadre des journées organisées par le groupement des entreprises multinationales (GEM). Méconnue, O-I Europe est pourtant présent depuis dix ans en Suisse romande, où elle emploie 145 personnes. Le siège administratif pour l’Europe de la multinationale américaine a récemment déménagé de Bussigny à une zone industrielle de Vufflens-la-Ville (VD) dans un bâtiment appartenant au groupe Bobst. «Nous y sommes locataires de deux étages», précise Volker Tiemann, membre du conseil d’administration et directeur juridique d’O-I Europe.

Cette multinationale cotée au Nasdaq, forte de 27 000 employés au niveau mondial, enregistre un chiffre d’affaires de 8 milliards de dollars. Le groupe fabrique des bouteilles de verre pour 6000 clients en Europe, dont Nestlé ou Heineken. «Nous possédons 35 usines en Europe. Nous sommes à la fois proches de nos clients et de la matière première nécessaire à la fabrication du verre. C’est trop cher de transporter des bouteilles vides sur plus de 300 kilomètres», précise Volker Tiemann.

Le groupe produit chaque année 17 milliards de bouteilles, soit environ 5 millions de tonnes. La société est en concurrence directe avec des groupes tels Verallia (ex St-Gobain) ou l’irlandais Ardagh qui se partagent à eux trois 60% du marché. Une vingtaine de sociétés familiales sont également actives en Europe, à l’exemple de Vetropack à St-Prex (VD).

Si la société a décidé d’ouvrir ses portes, c’est notamment pour sensibiliser le grand public au développement durable. «En Europe, il y a quinze ans, environ 40% des bouteilles d’eau étaient en verre. Aujourd’hui, on en compte que 18%. La plupart des consommateurs souhaiterait acheter des bouteilles en verre mais c’est difficile d’en trouver chez les grands distributeurs. Dans un pays comme la France, un litre de vin sur trois est consommé dans du plastique!», regrette Volker Tiemann qui doit affronter la concurrence du PET, plus facile à transporter et incassable. «Le verre a l’avantage d’être inerte. Il ne réagit pas aux substances étrangères et ne les absorbe pas. Pour cette raison, il est considéré comme le matériau d’emballage le plus sain.»

Pour produire ses bouteilles, le groupe O-I achète du verre recyclé mais également du sable et du carbonate de soude naturel ou synthétique. «En Europe, nos bouteilles contiennent en moyenne 60% de verre recyclé. On pourrait techniquement réaliser des bouteilles 100% recyclées mais il manque de matière première. Si certains pays, comme la Belgique, la Suisse et l’Allemagne sont les champions du tri des déchets, le sud de l’Italie ne recycle que 10% de ses bouteilles», fait remarquer le directeur juridique de l’entreprise.

Le verre est obtenu par la fusion d’un mélange composé de sable de quartz, de soude et de chaux. Le processus a lieu à environ 1600 degrés Celsius et s’avère très gourmand en énergie. L’utilisation de matériaux récupérés dans le processus de production permet d’économiser jusqu’à un cinquième de l’énergie nécessaire tout en réduisant de 4 à 10% les émissions de CO2. «Le verre recyclé fond à une température de 1450 degrés Celsius. Et l’utilisation de cette matière première permet de réduire nos coûts d’environ 4%», précise Volker Tiemann, un juriste de formation qui a fait sa carrière dans l’industrie pharmaceutique.

Le marché du verre, très mature, n’enregistre une croissance que de 1% par année alors que celui de l’emballage de manière générale croît de 4%. Quant au plastique, il progresse de 6%. Le groupe O-I Europe enregistre ainsi un chiffre d’affaires de 2,1 milliards d’euros en Europe, avec une croissance de seulement 1% par année. «Nos coûts de production augmentent de 2% annuellement mais nos effectifs restent stables», précise Volker Tiemann qui prévoit également de maintenir son siège européen à Vufflens-la-Ville. «Nous avons pris la décision de rester en Suisse ces prochaines années même si, depuis 2015, nous ne sommes plus exonérés fiscalement.»