Dès leur création, les géants du service express, UPS, DHL, FedEx et TNT, se mêlent étroitement aux services postaux traditionnels. A l'origine, ils naissent pour combler les faiblesses de ceux-ci, en termes de délais, mais aussi de fiabilité. Les entreprises font appel à leurs services comme solution de dépannage, mais bien vite ils acquièrent une force de frappe pour tous les types d'envois, empiétant sur les plates-bandes des prestataires traditionnels. Ceux-ci n'ont pas manqué de contre-attaquer. A l'exception d'UPS, tous se sont liés aux opérateurs postaux pour pouvoir offrir à leurs clients toute une palette de prestations, et cela tant en Suisse qu'à l'échelle mondiale.

En 1907, Jim Casey et Evert McCabe proposent aux entreprises américaines un système privé d'acheminement rapide de colis. Douze ans plus tard, les deux fondateurs implantent à Oakland (Californie) leur jeune société nommée UPS (United Parcel Service). Depuis lors, elle n'a cessé de conquérir les Etats-Unis, et le reste du monde à partir de 1976. Avec ses camions bruns, la société, cotée à la Bourse de New York, est surnommée «Big Brown».

Trois étudiants californiens à la recherche d'un job d'été se sont improvisés coursiers aériens. Adrian Delsey, Larry Hillblom et Bob Lynn, d'où les initiales DHL, voyagent en vols réguliers pour acheminer des documents douaniers ou bancaires entre San Francisco (Californie) et Honolulu (Hawaï) pour pouvoir régler ces formalités dans les temps. Très vite, ce petit job devient une affaire florissante pour s'éparpiller dans le reste du monde dans les années 70. Depuis octobre 1997, la société a désormais son siège à Bruxelles, où elle réalise 50% de son chiffre d'affaires et a comme principal actionnaire Deutsche Post.

En 1973, Frédérick W. Smith hérite de son père la compagnie des célèbres autocars américains Greyhound. Il investit le fruit de son héritage en créant une affaire de messagerie express qui garantissait la livraison en 24 heures grâce à un service aérien de nuit: FedEx (Federal Express). En même temps, il invente le système «hub and spokes», soit une plate-forme centrale d'où rayonnent tous les services de collecte-distribution des colis. Ce concept fera la fortune de son fondateur. En septembre 2000, FedEx signe un accord avec le français Chronopost, filiale de La Poste française.

L'Australien Sir Peter Abeles est le fondateur de TNT en 1946. Il ne possédait à l'époque que deux camions comme actifs. Sa société devient publique en 1962 et s'étend aux Etats-Unis en ouvrant des bureaux à Mississauga, Ontario et en Europe en 1970. C'est en 1996 que le groupe postal néerlandais TPG rachète TNT. La Poste suisse a créé une coentreprise TNT Swiss Post en juin 2000 avec TNT pour tout le courrier express international.