Malgré des variations d'un canton à l'autre, en résumé, la scolarité obligatoire répartit les écoliers du secondaire I (12-15 ans) en trois filières.

La première, intitulée voie prégymnasiale, attire les meilleurs élèves, qui se destinent à la maturité, puis aux études universitaires. La seconde, la voie à exigences moyennes, est censée préparer les jeunes aux apprentissages difficiles, dans le commerce ou l'informatique. Et enfin, la troisième, dite voie à exigences élémentaires ou préprofessionnelles, rassemble les moins bons élèves, future main-d'œuvre de l'artisanat. Dans le canton de Vaud, ces filières ont été respectivement baptisées voies secondaire baccalauréat (vsb), secondaire générale (vsg) et secondaire à options (vso). Neuchâtel a également défini trois sections, dites de maturité, moderne générale et préprofessionnelle. Genève et le Valais n'ont que deux voies intégrées au cycle d'orientation, celle qui mène à la maturité et celle qui n'y mène pas. Quant à l'école fribourgeoise, elle ne procède pas à une présélection aussi sévère, mais répartit les élèves en fonction de leur niveau dans chaque branche.