Dix jours après la disparition du journaliste britannique Dom Phillips et de l'expert brésilien Bruno Pereira en Amazonie, les pires craintes se sont confirmées mercredi. Un suspect a reconnu avoir enterré leurs corps et des «restes humains» ont été retrouvés sur les lieux des recherches.

«Hier soir, nous avons obtenu les aveux du premier des deux suspects arrêtés (...) qui a raconté en détail comment le crime a été commis et nous a dit où les corps avaient été enterrés», a expliqué lors d'une conférence de presse à Manaus (nord) le chef de la police fédérale de l'Etat d'Amazonas, Eduardo Alexandre Fontes.

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Le policier a indiqué que le suspect, un pêcheur de 41 ans nommé Amarildo da Costa de Oliveira, avait reconnu avoir participé au «crime», mais sans préciser son rôle. Le pêcheur avait été amené par la police sur les lieux des recherches pour leur montrer l'endroit précis.

«Des excavations ont été effectuées sur place, les fouilles vont continuer, mais des restes humains ont déjà été retrouvés», a ajouté Eduardo Alexandre Fontes. «Dès que nous aurons pu vérifier grâce à l'expertise qu'il s'agit bien de restes des corps de Dom Phillips et Bruno Pereira, ils seront restitués aux familles.»

«Notre combat pour la justice» débute

L'épouse brésilienne du journaliste, Alessandra Sampaio, a tenu à remercier dans un communiqué «toutes les équipes qui ont mené les recherches, notamment les indigènes bénévoles» dont l'absence lors de la conférence de presse a été critiquée par de nombreux observateurs.

«Même si nous attendons encore les confirmations définitives, ce dénouement tragique met fin à l'angoisse de ne pas savoir où se trouvaient Dom et Bruno. A présent, nous allons pouvoir les ramener à la maison et leur dire adieu avec amour», a-t-elle déclaré. «Aujourd'hui, nous débutons aussi notre combat pour la justice (...) Nous n'aurons la paix que quand seront prises les mesures nécessaires pour que de telles tragédies ne se reproduisent pas.»

Le journaliste britannique et l'expert brésilien avaient été vus pour la dernière fois le 5 juin, durant une expédition dans la zone de la Vallée de Javari. Cette région proche de la frontière avec le Pérou et la Colombie est réputée très dangereuse, s'y déploient de multiples trafics de drogue, de pêche ou d'orpaillage illégal. Elle est devenue ces dernières années un axe stratégique pour les gangs de narcotrafiquants qui acheminent par voie fluviale de la cocaïne ou du cannabis produits dans les pays voisins.

Auteur de dizaines de reportages sur l'Amazonie, Dom Phillips, 57 ans, installé au Brésil depuis 15 ans, s'était rendu une nouvelle fois dans la région dans le cadre de recherches pour un livre sur la préservation de l'environnement.

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Les propos controversés de Jair Bolsonaro

La disparition des deux hommes a suscité une vive émotion dans le monde, avec des réactions de personnalités politiques de premier plan et de célébrités comme les membres du groupe de rock irlandais U2.

Le président d'extrême droite Jair Bolsonaro, favorable à l'exploitation minière et agricole de réserves indigènes en Amazonie, a été fortement critiqué pour avoir qualifié l'expédition des deux hommes d'«aventure peu recommandable». Mercredi, il a affirmé que Dom Phillips était «mal vu» en Amazonie parce qu'il avait écrit «de nombreux reportages contre les orpailleurs, sur l'environnement». «Dans cette région très isolée, beaucoup de gens ne l'aimaient pas», a-t-il ajouté.

«C'est très triste», a réagi sur Twitter l'ex-président de gauche Lula da Silva (2003-2011), candidat à la présidentielle de 2022, à l'annonce de la Police fédérale. «Des personnes mortes pour défendre les terres indigènes et l'environnement. Le Brésil ne peut pas être cela.»