Le secrétaire à l'US Navy, Thomas Modly, a annoncé avoir démis de ses fonctions Brett Crozier, commandant de l'USS Theodore Roosevelt, un porte-avions nucléaire américain, pour avoir lancé un appel aux accents dramatiques pour faire évacuer son navire contaminé par le coronavirus.

«Nous ne sommes pas en guerre. Il n'y a aucune raison que des marins meurent», avait écrit le capitaine de vaisseau Brett Crozier dans une lettre à sa hiérarchie publiée mardi par le San Francisco Chronicle. «Nous ne sommes peut-être pas en guerre dans le sens traditionnel du mot, mais nous ne sommes pas non plus complètement en paix», a noté Thomas Modly au cours d'une conférence de presse.

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«Nous demandons à nos commandants de faire preuve de jugement, de maturité, de leadership et de calme sous la pression.» Or le commandant Crozier a «fait preuve d'un très mauvais jugement en période de crise», a jugé le secrétaire à l'US Navy, même s'il a avoué ne pas douter que « que le commandant Crozier ait fait ce qu'il croyait nécessaire pour le bien-être de son équipage».

Mais cette lettre et l'écho qu'elle a recueilli ont «alarmé inutilement les familles de nos marins», a regretté Thomas Modly, tout en semant «le doute sur les capacités et la sécurité opérationnelles du navire, ce qui aurait pu encourager nos adversaires à en profiter. (...) C'est pour ces raisons que j'ai perdu confiance dans sa capacité à continuer à commander ce navire de guerre alors qu'il combat ce virus pour remettre l'équipage sur pied».

114 marins testés positifs jusqu'ici

Le nombre de marins testés positif au Covid-19 est désormais de 114 et «il y en aura probablement des centaines», a indiqué Thomas Modly, soulignant qu'aucun des marins n'était gravement malade. L'US Navy a commencé à évacuer les trois quarts de l'équipage du Theodore Roosevelt, un porte-avions nucléaire immobilisé à Guam depuis le 28 mars. Les marins malades ou testés positifs seront placés en quarantaine sur la grande base navale américaine de Guam.

Le coronavirus représente un dilemme pour l'armée américaine, qui est fortement mobilisée aux Etats-Unis, où elle participe aux efforts du gouvernement fédéral pour lutter contre l'épidémie, mais qui veut rester opérationnelle pour continuer à démontrer la puissance militaire des Etats-Unis à l'étranger.

Dans l'immédiat, Brett Crozier sera remplacé par son prédécesseur, le vice-amiral Carlos Sardiello, qui lui avait transmis le commandement du Theodore Roosevelt en novembre dernier et qui connaît donc parfaitement le navire.