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Les pompiers tentent de stopper l'incendie dans la vallée de San Fernando, à Sylmar, en Californie. /REUTERS /Gene Blevins
© GENE BLEVINS

Etats-Unis

La Californie à nouveau ravagée par des incendies

S'attaquant au comté de Ventura, au nord de Los Angeles, l'incendie nommé «Thomas», n'a pas été circonscrit ni maîtrisé. Au moins 27 000 personnes ont été évacuées, une a été retrouvée morte

Plus d’un millier de pompiers tentaient mardi de circonscrire un gigantesque incendie au nord de Los Angeles, qui a fait 1 mort, détruit 150 bâtiments et entraîné l’évacuation de quelque 27 000 personnes au sud de la Californie, déjà très durement frappée par les flammes cette saison. L’incendie, dans le comté de Ventura, qui se trouve au bord de l’océan Pacifique juste au nord de Los Angeles, touche déjà plus de 18 200 hectares, selon les autorités locales, attisé par les puissants vents dits «de Santa Ana».

Le maire de Los Angeles, Eric Garcetti, a déclaré sur Twitter que la météo était «extrême» et que ces «vents peuvent diffuser des boules de feu rapidement […]. Nous prévoyons cinq jours comme ça.»

Cet incendie nommé «Thomas», qui n’était pas du tout circonscrit ni maîtrisé, plongeait mardi tout le nord du comté de Los Angeles dans un épais nuage de fumée, tandis que des cendres retombaient dans les rues de la mégalopole californienne, rendant l’air quasiment irrespirable par endroits et noyant certaines portions de ses tentaculaires autoroutes sous un âcre brouillard.

Deux autres foyers ont démarré tôt mardi, l’incendie dit «de Creek» qui a déjà avalé 4450 hectares, et le «Rye Fire», pour l’instant plus restreint.

Panne d’électricité, fermeture des écoles, embouteillage géant

Le gouverneur de Californie Jerry Brown a déclaré l’état d’urgence dans le comté de Ventura, ce qui lui permet de mobiliser des ressources de l’Etat pour contribuer à lutter contre les flammes qui ont déjà «abîmé des infrastructures sensibles, détruit des centaines d’habitations et entraîné l’évacuation de résidents».

Un centre d’évacuation de la Croix-Rouge a accueilli 600 personnes dans la nuit de lundi à mardi et «nous en attendons au moins autant ce soir mais probablement beaucoup plus», autour de 1000 personnes, a expliqué à l’AFP Fred Mariscal, directeur régional de la communication pour l’ONG.

Les brasiers généraient un chaos routier au nord de Los Angeles avec des embouteillages monstres, des camions de pompiers partout, des tronçons de routes ou d’autoroutes fermés.

Ils ont aussi entraîné des pannes d’électricité affectant 250 000 personnes et la fermeture, mardi, d’une vingtaine d’écoles tandis que le Getty Center, l’un des musées les plus prestigieux de Los Angeles, a fermé ses portes jusqu’à mercredi inclus au moins pour protéger sa collection d’œuvres de la fumée noire. Celle-ci «va se répandre sur une vaste zone», ont averti sur Twitter les pompiers du comté de Ventura.

Des incendies «hors de contrôle»

Selon la météo, l’incendie est attisé par des vents très forts, avec des bourrasques jusqu’à 80 km/h qui secouaient les palmiers et autres arbres de cette région côtière.

Comme chaque grand incendie californien, «Thomas» a apporté son lot d’images apocalyptiques avec des flammes semblant tout engloutir sur leur passage, prenant parfois des airs d’éruption volcanique. Ce feu a démarré lundi soir près de l’autoroute 150 avant de se diriger vers la ville de Santa Paula, où les ravages les plus spectaculaires étaient visibles. Des renforts humains et aériens devaient être déployés rapidement.

Lire aussi: La Californie face aux pires incendies de son histoire

A ce stade, les incendies sont «hors de contrôle», a regretté Eric Buschow, du bureau du shérif de Ventura, cité par la presse locale. Selon lui, il est possible que des riverains soient toujours pris au piège chez eux.

L’année 2017 a été la plus mortelle en Californie à cause d’incendies. Plus de 40 personnes sont mortes en octobre dans plus d’une dizaine de feux qui ont ravagé une partie du nord viticole et ont rasé plus de 10 000 bâtiments.

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