Nouveau coup de tonnerre dans les relations Pékin-Ottawa: le consultant canadien Michael Spavor a été condamné, mercredi, à 11 ans de prison pour espionnage. Il avait été arrêté courant décembre 2018, dans ce qui est perçu au Canada comme une mesure de représailles après l'arrestation quelques jours auparavant à Vancouver de Meng Wanzhou, la directrice financière du géant chinois des télécoms Huawei.

Michael Spavor a «été reconnu coupable d'espionnage et d'avoir volé des secrets d'Etat» et est «condamné à 11 ans de prison», a indiqué mercredi un tribunal de Dandong (nord-est), à la frontière nord-coréenne, où le Canadien avait été jugé en mars 2021. Son procès s'était tenu à huis clos - ce qui est habituel en Chine dans les affaires d'espionnage.

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Des «détentions arbitraires», selon Justin Trudeau

Un autre Canadien, l'ex-diplomate Michael Kovrig, avait également été interpellé puis détenu en même temps que Michael Spavor pour des motifs similaires d'espionnage.

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Le premier ministre Justin Trudeau avait dénoncé lors des procès la «détention arbitraire» des deux hommes et le «manque de transparence» des autorités chinoises.

Mercredi matin, une cinquantaine de diplomates de quelque 25 pays étaient rassemblés à l’ambassade du Canada à Pékin en signe de solidarité avec Ottawa et de son ressortissant condamné, a constaté une journaliste de l’Agence France-Presse (AFP). Le Canada «condamne» l’emprisonnement de Michael Spavor, a déclaré l'ambassadeur du pays, Dominic Barton. «Il y a la possibilité de faire appel. C’est quelque chose dont il va discuter avec ses avocats.»

L'extradition de Meng Wanzhou suspendue à une série d'audiences

L'arrestation de Meng Wanzhou avait été réalisée sur demande des Américains, qui la soupçonnent de fraude bancaire et réclament au Canada son extradition vers les Etats-Unis. La Chine ne cesse depuis de dénoncer une manoeuvre «politique» de Washington et appelle Ottawa à la «libération immédiate» de la dirigeante. Pékin dément se servir des deux Canadiens emprisonnés comme monnaie d'échange.

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Hasard ou volonté de mettre la pression sur Ottawa? La peine contre Michael Spavor est annoncée alors que Meng Wanzhou comparaît jusqu'au 20 août devant un tribunal canadien pour une dernière série d'audiences consacrées à sa potentielle extradition. Aucune décision à ce sujet n'est attendue avant quelques mois. En cas d'appel, la procédure pourrait par ailleurs encore durer plusieurs années.

Le verdict contre Michael Spavor intervient au lendemain de la confirmation par la justice chinoise de la peine de mort visant Robert Lloyd Schellenberg, un autre Canadien condamné lui pour trafic de drogue.