La cour suprême de l'Etat australien de Victoria a rejeté mercredi l'appel du cardinal George Pell contre sa condamnation pour agressions sexuelles de deux enfants de choeur. L'ancien numéro trois du Vatican a été renvoyé en prison. «Il continuera à purger sa peine de six ans d'emprisonnement», a annoncé la juge en rejetant une série d'appels interjetés par les défenseurs du prélat de 78 ans.

En costume sombre, le prélat de 78 ans a comparu devant la cour suprême du Victoria à Melbourne, baissant régulièrement la tête pendant que la juge lisait la décision rejetant son appel. La foule, massée a l'extérieur, a salué le verdict avec des applaudissements qui ont été entendus jusque dans la salle d'audience.

La juge a déclaré que le cardinal Pell serait admissible à une libération conditionnelle dans trois ans et huit mois, bien qu'il puisse encore former un nouveau recours devant la haute cour d'Australie.

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Plus haut représentant de l'Eglise catholique jamais condamné pour viol sur mineur, le cardinal, qui clame son innocence, a été reconnu coupable en décembre de cinq chefs d'accusation, notamment d'avoir imposé une fellation en 1996 à un garçon de 13 ans et de s'être masturbé en se frottant contre l'autre.

Un verdict jugé «déraisonnable» par les avocats du prélat

«Pour de nombreux survivants [d'agressions sexuelles, ndlr], une condamnation prononcée contre un agresseur tout-puissant et très en vue accroît la confiance dans la conduite de la justice et la possibilité de dénoncer», a réagi la fondation australienne Blue Knot, un groupe de défense des enfants victimes d'abus sexuels.

Les avocats du cardinal avaient soulevé treize objections pour contester la condamnation. Ils soutenaient notamment qu'il était «physiquement impossible» que les faits allégués aient été commis par le prélat, alors que la cathédrale était bondée.

Ils ont émis des doutes sur l'ensemble du jugement, qu'il s'agisse de la chronologie des faits ou de la possibilité matérielle pour George Pell d'avoir commis les agressions dans l'encombrante tenue sacerdotale dont il était vêtu alors qu'il venait de célébrer l'office. Surtout, ils estiment le verdict «déraisonnable», car basé exclusivement sur le témoignage d'une des victimes. L'autre est décédée en 2014 d'une surdose de drogue, sans jamais avoir affirmé avoir été victime d'une agression.

Déchu de sa médaille de l'ordre d'Australie

Pour l'avocate du père de la victime décédée, «un poids a été levé». Le père «estime que justice a été rendue aujourd'hui. Il est vraiment soulagé que George Pell soit derrière les barreaux ce soir», a ajouté l'avocate.

Les trois juges ont également rejeté à l'unanimité deux arguments de la défense du cardinal invoquant des erreurs de procédure au cours de son procès.

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A la suite de la décision de mercredi, le premier ministre australien Scott Morrison a exprimé sa sympathie aux victimes. Il a déclaré que les «tribunaux avaient fait leur travail». Le cardinal Pell va être déchu de sa médaille de l'ordre d'Australie, a-t-il ajouté.

Depuis sa condamnation, le cardinal Pell a été relevé de sa fonction de responsable financier du Vatican et perdu sa place dans le C9. Le Vatican a ouvert sa propre enquête sur Mgr Pell qui pourrait au final être défroqué.