Le directeur général de la BBC, George Entwistle, a démissionné samedi après la diffusion d’une enquête accusant à tort de pédophilie un ex-responsable politique conservateur de l’ère Thatcher. «J’ai décidé que la chose la plus honorable à faire était de démissionner», a déclaré George Entwistle dans un communiqué diffusé à la télévision.

George Entwistle, qui n’occupait ses fonctions que depuis septembre, a déclaré qu’il avait décidé de les abandonner «compte-tenu du fait que le directeur général est aussi le rédacteur en chef et le responsable en fin de compte de tout le contenu» des émissions. «Les événements complètement exceptionnels de ces dernières semaines m’ont amené à conclure que la BBC devrait se trouver un nouveau dirigeant», a-t-il ajouté.

Chris Patten, le président du conseil d’administration de la BBC était présent samedi soir aux côtés de George Entwistle devant le siège de la chaîne. Il a déclaré qu’il vivait «l’une des plus tristes soirées de (s)a vie publique».«L’essence de la BBC, c’est son rôle en tant que groupe médiatique mondial auquel on fait confiance», a ajouté l’ancien gouverneur de Hong Kong. «En tant que rédacteur en chef de ce groupe, George nous a très dignement présenté sa démission à cause des erreurs inacceptables - du journalisme de mauvaise qualité - qui nous ont causé tant de controverses», a-t-il dit.

La BBC avait présenté des excuses «sans réserve» pour avoir diffusé une enquête de Newsnight, son émission-phare d’investigation, dans laquelle un témoin affirmait avoir été victime de sévices sexuels de la part d’un ancien membre important du parti conservateur dans un foyer de jeunes dans les années 1970.

Bien que la BBC n’eût pas nommément identifié ce responsable politique dans son émission de la semaine dernière, le nom de l’ancien trésorier conservateur Alistair McAlpine avait ensuite largement circulé sur Internet.

Le quotidien The Guardian a été le premier vendredi à nommer cet homme politique, tout en exprimant des doutes sur la validité du témoignage unique l’incriminant. Alistair McAlpine a ensuite catégoriquement démenti dans un communiqué les allégations «totalement infondées et gravement diffamatoires». Ce membre de la Chambre des Lords a dénoncé la «folie des médias» tandis que ses avocats annonçaient qu’ils porteraient plainte contre tous ceux qui avaient diffusé ces informations, la BBC en tête, même si elle n’avait pas révélé son nom.

La chaîne publique et son directeur général avaient déjà essuyé de nombreuses critiques au cours des dernières semaines après les révélations concernant l’un de ses animateurs-vedettes, Jimmy Savile, décédé en 2011 à l’âge de 84 ans. Il est aujourd’hui soupçonné d’avoir abusé sexuellement de quelque 300 enfants et adolescentes pendant 40 ans. Trois enquêtes ont été lancées à ce sujet, dont deux internes à la BBC.

Le groupe est notamment accusé d’avoir tenté d’étouffer le scandale en renonçant à diffuser fin 2011, déjà dans Newsnight, un documentaire qui portait sur ces accusations. Tim Davie, l’actuel directeur du département audio et musique de la BBC, doit assurer l’intérim le temps qu’un nouveau directeur général soit désigné.