Le Royaume-Uni a demandé, lundi, à son armée d'être prête à venir en aide dans la crise des carburants en cours dans le pays, après un week-end où les Britanniques inquiets se sont rués dans les stations-service, en laissant beaucoup à sec.

«Un nombre limité de chauffeurs de camions-citernes militaires doivent être prêts à intervenir et déployés si nécessaires pour stabiliser l'approvisionnement en carburant», a déclaré dans la soirée le ministère de l'Energie dans un communiqué.

Les pénuries d'essence au Royaume-Uni se sont encore aggravées lundi, toujours sous l'effet d'«achats de panique» d'automobilistes inquiets.

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Un enseignement à distance envisagé si le problème s'éternise

Partout à travers le pays, les panneaux «plus d'essence» ou «hors service» se multiplient près des pompes à essence, avec notamment environ 30% des stations du géant BP touchées par des pénuries de carburant.

Si les organisations médicales sonnent l'alarme sur les difficultés des soignants à se déplacer pour aller voir leurs patients, certaines écoles envisagent de repasser en enseignement à distance si le problème persiste.

Selon la PRA, l'une des associations de distributeurs de carburants, jusqu'aux deux-tiers de ses membres (5500 sites indépendants sur un total de 8000 stations dans le pays), étaient à court de carburant dimanche, «les autres presque à sec». Mais l'association dit s'attendre à «un possible relâchement de la demande et une normalisation des stocks dans les jours à venir».

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Lundi, les représentants du secteur ont de nouveau voulu rassurer en affirmant qu'il y a «plein de carburant dans les raffineries britanniques».

Un manque de chauffeurs de camions

La crise a démarré en milieu de semaine dernière après qu'un rapport confidentiel de BP au gouvernement a fuité, décrivant quelques dizaines de stations-service qui fermaient par manque de carburant, comme l'a regretté un représentant de la PRA. Des achats de panique se sont aussitôt emballés à travers le pays et une majorité de stations-service sont à présent concernées.

Les pénuries d'essence ou diesel sont initialement dues au manque de chauffeurs de camions pour l'acheminer des terminaux de stockages vers les pompes. Le manque de chauffeurs routiers dure depuis plusieurs mois à cause de la pandémie et du Brexit combinés, le parti travailliste accusant le gouvernement conservateur de Boris Johnson de s'être «endormi au volant» et ne pas être intervenu avant.

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Les confinements ont incité certains conducteurs européens à rentrer dans leur pays, et des dizaines de milliers d'autres n'ont pu passer leur permis poids lourds à cause des centres d'examens fermés pendant des mois. Le Brexit complique par ailleurs les procédures migratoires là où les travailleurs européens circulaient auparavant librement. Le gouvernement nie toutefois l'impact du Brexit dans la crise actuelle.

La situation rappelle des rationnements d'essence pendant la crise énergétique des années 70, ou un blocage des raffineries qui a paralysé l'activité du pays pendant des semaines au début des années 2000.