Le magnat hongkongais Jimmy Lai, une figure du combat pro-démocratie, a été inculpé et placé en détention jeudi pour fraude. Le patron du tabloïd Apple Daily, connu pour son engagement dans le camp pro-démocratie et ses critiques acerbes de l'exécutif hongkongais, et deux de ses cadres dirigeants, Royston Chow et Wong Wai-keung, ont comparu devant un tribunal pour des accusations de fraude. A en croire des documents judiciaires, l'affaire porte sur le fait que le siège du journal serait utilisé à des fins qui ne seraient pas prévues par le contrat de location de l'immeuble.

Jeudi, le tribunal qui examinait les poursuites pour fraude a refusé la libération sous caution demandée par Jimmy Lai, tout en l’accordant à MM. Wong et Chow, fixant au mois d’avril la prochaine audience. Cela signifie que le richissime homme d’affaires passera les prochains mois derrière les barreaux.

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Des centaines de policiers avaient réalisé en août une spectaculaire perquisition dans ce bâtiment, en particulier dans la salle de rédaction de l'Apple Daily. Plusieurs responsables du groupe de presse, dont Jimmy Lai, avaient été arrêtés pour des soupçons de «collusion avec les forces étrangères», dans le cadre de la nouvelle loi sur la sécurité nationale imposée fin juin par Pékin dans sa région semi-autonome. A ce stade, aucun n'a formellement été inculpé en vertu de cette loi drastique. Mais l'enquête est en cours.

Une multiplication des arrestations

L'ex-colonie britannique, qui a connu en 2019 sa plus grave crise politique depuis sa rétrocession à Pékin en 1997, est depuis plusieurs mois l'objet d'une reprise en main musclée de Pékin, dont cette loi imposée fin juin est un des instruments.

Plusieurs figures de l'opposition n'ont pas reçu l'autorisation de se présenter aux législatives qui ont été reportées d'un an sous l'excuse d'un risque lié au coronavirus. Des dizaines de militants pro-démocratie ont par ailleurs été inculpés ou arrêtés.

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Mercredi, trois personnalités de premier plan du mouvement pro-démocratie, dont Joshua Wong, ont été condamnées à des peines de prison ferme pour leur implication dans les manifestations de 2019. Jimmy Lai est également poursuivi pour son rôle dans cette mobilisation dans le cadre d'un dossier distinct de celui examiné jeudi.