La Californie a fait appel aux Etats proches, et au-delà, pour lutter contre les incendies particulièrement violents qui ont fait au moins 31 morts depuis dimanche. La situation «va continuer à empirer avant que ça ne s’améliore», a prévenu Ken Pimlott, responsable du département californien des forêts et de la protection incendie, lors d’une conférence de presse relayée sur Facebook. «Ça va être long», a-t-il assuré.

«C’est un événement grave, sévère, catastrophique, avait-il estimé un peu plus tôt. Ces incendies brûlent littéralement plus vite que ne peut courir un pompier dans certaines zones.»

Attisés par des vents pouvant dépasser 60 km/h avec seulement 8% d’humidité dans l’air, 21 incendies ont calciné depuis dimanche près de 78 000 hectares hectares dans huit comtés californiens. Les pompiers estiment qu’au moins 3500 bâtiments (maisons et commerces) ont été détruits.

1800 personnes supplémentaires envoyées en renfort dès jeudi

Plus de 8000 pompiers luttent contre les flammes, appuyés dans les airs par plus de 70 hélicoptères et 30 avions bombardiers d’eau et des centaines de véhicules au sol. Les autorités de l’Etat américain le plus peuplé ont déjà obtenu des renforts d’Etats proches (Nevada, Washington, Oregon, Arizona) et d’autres devraient suivre.

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La Garde nationale de Californie a également déployé 700 soldats, qui devaient être renforcés mercredi et jeudi par 1800 personnes supplémentaires, a indiqué le major général Dave Baldwin, chef d’état-major du gouverneur de Californie.

Des particuliers apportent leur aide également. A l’instar de Chris Hoffmann, 58 ans, au volant d’un des six camions-citernes de l’entreprise de BTP qui l’emploie: «Comme les pompiers ne peuvent pas descendre chercher de l’eau, nous la leur apportons», a-t-il expliqué à l’AFP.

Avec l’arrivée de vents violents, les évacuations se poursuivent

Ken Pimlott a prévenu que ces incendies allaient «rester très imprévisibles pendant les prochains jours». «Les conditions climatiques continuent d’être un fléau», a-t-il confié. Selon lui, 31 personnes sont mortes dans ces incendies, dont 17 dans le comté de Sonoma. 500 personnes n’ont toujours pas été localisées.

L’incendie baptisé «Tubbs», qui sévit près de la ville de Santa Rosa et qui a tué à lui seul onze personnes, est devenu le sixième plus mortel de l’histoire de la Californie. Il a brûlé entre dimanche soir et mercredi matin plus de 11 000 hectares et détruit plus de 570 bâtiments, dont 550 résidentiels. Environ 16 000 structures sont toujours menacées.

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La police de la ville a prévenu sur Facebook que les services météorologiques prévoyaient un «retour des vents puissants sur la région à partir de mercredi soir […] et jusqu’à jeudi matin». Les vents commençaient à bien se renforcer mercredi après-midi à Santa Rosa, selon une journaliste de l’AFP. Le shérif du comté de Sonoma a relayé sur Facebook un ordre d’évacuation pour Geyserville, à une quarantaine de kilomètres de Santa Rosa. Des milliers d’habitants ont été contraints de fuir précipitamment devant les flammes galopantes, parfois en pleine nuit, et les évacuations se poursuivent. Au total, 51 refuges ont été ouverts dans dix comtés.

Dans le seul comté de Sonoma, plus de 25 000 personnes ont été chassées de chez elles par les flammes et 5000 ont trouvé refuge dans des abris temporaires, avait indiqué lundi le bureau du shérif. Plusieurs exploitations de cette région très viticole, parfois centenaires, ont été totalement ou partiellement détruites.