Le navire humanitaire Ocean Viking, affrété par l'ONG SOS Méditerranée, a été immobilisé mercredi par les gardes-côtes italiens, rapportent des sources concordantes. Le 7 juillet, le bateau-ambulance avait été autorisé à débarquer à Porto Empedocle, en Sicile, 180 migrants qu'il avait secourus en mer, transférés sur un ferry pour y observer deux semaines de quarantaine avant leur accueil à terre.

Immobilisé en raison d'«irrégularités techniques»

Le navire, qui devait repartir vers Marseille (France), son port d'attache, avait été sommé de mouiller au large du port sicilien, avec son équipage et un journaliste de l'Agence France-Presse (AFP) à bord, pour une quarantaine de quatorze jours. Mardi, les autorités italiennes ont levé la quarantaine, mais dès mercredi le navire a été immobilisé.

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Selon un communiqué des gardes-côtes italiens, une inspection a révélé «plusieurs irrégularités techniques et opérationnelles». Ces manquements, non précisés, sont «de nature à compromettre non seulement la sécurité du navire et de l'équipage mais aussi des personnes qui ont été et qui pourraient être récupérées à bord».

Le communiqué fait également état de «violations de la réglementation visant à protéger le milieu marin», et le navire fait l'objet depuis d'une mesure de «rétention administrative» jusqu'à correction des irrégularités.

L'argument de la sécurité utilisé plusieurs fois

Dans un texto à l'AFP, une porte-parole de l'ONG a confirmé que l'Ocean Viking était «détenu à Porto Empedocle suite à un contrôle des gardes-côtes italiens». Une mesure similaire a visé un autre navire d'ONG secourant les migrants en mer, le Sea Watch.

«Ces trois derniers mois, le même argument sur la sécurité a été utilisé par les autorités italiennes pour immobiliser quatre navires d'ONG», a affirmé Frédéric Penard, directeur des opérations de SOS Méditerranée, dans ce communiqué.

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Selon l'agence de presse italienne Ansa, les douaniers italiens ont secouru mercredi 90 migrants dérivant sur une embarcation en difficulté au large de l'île de Lampedusa, au sud de la Sicile, territoire européen le plus proche des côtes libyennes.

Après une longue interruption due notamment à la pandémie due au nouveau coronavirus, le retour en mer de l'Ocean Viking s'est fait dans un contexte de forte reprise des traversées de la Méditerranée centrale. Et l'Italie craint de voir arriver le plus gros contingent de navires humanitaires. Le chef de la Ligue (extrême droite), Matteo Salvini, est attendu jeudi sur Lampedusa où plusieurs centaines de migrants sont arrivés ces dernières semaines.