Quatorze personnes testés positives au nouveau coronavirus figuraient parmi les quelque 300 passagers américains et leurs familles évacués par avion du paquebot de croisière bloqué au Japon, a annoncé lundi le département d'Etat. Ces personnes ont été isolées des autres passagers sur l'avion qui les évacuait.

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Le bilan de l'épidémie de pneumonie virale est monté lundi à 1770 morts en Chine continentale, selon des chiffres officiels publiés lundi. Ce chiffre confirme un ralentissement du nombre quotidien de nouveaux décès (105 lundi contre 142 dimanche et 143 samedi). De plus, le nombre de nouveaux cas recensés en dehors du Hubei était de seulement 115 lundi, contre près de 450 une semaine plus tôt.

Mais l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a averti que la propagation du coronavirus reste «impossible à prévoir». «Nous demandons à tous les gouvernements, toutes les sociétés et tous les organismes de presse de travailler avec nous pour déclencher le niveau d'alarme idoine sans souffler sur les braises de l'hystérie», a lancé le chef de l'OMS Tedros Adhanom Ghebreyesus à la conférence de Munich sur la sécurité.

Des experts internationaux dépêchés à Pékin par l'OMS ont commencé à discuter avec leurs homologues chinois. «Nous avons hâte que cette collaboration importante et vitale contribue aux connaissances mondiales sur l'épidémie de #COVID19», a estimé Tedros Adhanom Ghebreyesus dimanche soir sur Twitter.

Au moins 70 500 personnes infectées

Un haut responsable chinois a estimé que son pays était en train de maîtriser l'épidémie: «On peut déjà constater l'effet des mesures de contrôle et de prévention de l'épidémie dans différentes parties du pays», s'est félicité le porte-parole du ministère chinois de la santé, Mi Feng.

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En dehors de la Chine continentale où au moins 70 500 personnes ont été infectées, près de 600 cas de contamination par l'épidémie du coronavirus ont été confirmés dans une trentaine de pays du monde.

Un premier mort à Taiwan

Au centre de la crise, la province du Hubei, où 56 millions d'habitants sont coupés du monde depuis le 23 janvier, a encore restreint la liberté de mouvement de ses citoyens bien au-delà de sa capitale Wuhan. Villages et cités résidentielles sont désormais soumis à «une stricte gestion fermée», 24 heures sur 24, ce qui signifie que les habitants ne sont plus censés sortir de chez eux jusqu'à nouvel ordre.  Les achats et la distribution de nourriture et de médicaments peuvent être faits de façon «centralisée», précise une directive provinciale publiée dimanche.

Dans le reste du monde, l'épidémie maintient la planète en alerte. Taïwan a annoncé dimanche son premier mort, un chauffeur de taxi de 61 ans. Le principal foyer d'infection hors de Chine reste le paquebot de croisière Diamond Princess, en quarantaine au Japon: 355 cas de contamination y ont été confirmés, dont 70 nouveaux cas annoncés dimanche.

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Une crise sanitaire devenue politique

En Chine, après avoir révoqué vendredi les plus hauts responsables politiques du Hubei et de Wuhan, le régime communiste a poursuivi le mouvement dimanche avec l'annonce de sanctions contre de hauts fonctionnaires de moindre rang. «Lorsqu'une crise de cette ampleur se produit, cela prend une importance politique, car l'image internationale de la Chine et la légitimité du Parti (communiste) sont en jeu», estime la sinologue Zhou Xun, de l'Université d'Essex (Angleterre).

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Le régime du président Xi Jinping fait face à une vague inédite de mécontentement pour avoir tardé à réagir à l'épidémie. Une colère attisée par la mort au début du mois d'un jeune médecin de Wuhan qui avait été convoqué par la police pour avoir alerté dès décembre sur l'apparition du virus. «De façon générale, depuis Mao, l'Etat a fait très peu pour la santé publique», selon Zhou Xun. «Le résultat, c'est que le système de santé est très faible, inefficace, coûteux et chaotique.»