Le chef mafieux italien Rocco Morabito, trafiquant de drogue en cavale depuis sa fuite d'une prison uruguayenne en juin 2019, a été capturé lundi au Brésil, dans la ville de Joao Pessoa (nord-est), selon les autorités.

Rocco Morabito, considéré comme le patron de la 'Ndrangheta (mafia calabraise), a été appréhendé «avec un autre fugitif italien», dont l'identité n'a pas été révélée, à la suite d'une «enquête conjointe entre le Brésil et l'Italie», a affirmé la Police fédérale brésilienne (PF) dans un communiqué. Dimanche, «une équipe de policiers italiens du bureau central d'Interpol à Rome, qui a participé à l'enquête, et de carabiniers, s'est rendue au Brésil dans la perspective de l'arrestation», a-t-elle détaillé. Il s'agit d'un des délinquants les plus recherchés par l'Italie, selon la PF.

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«Il y a des traces d'actions de Rocco Morabito dans l'organisation du trafic de drogue entre le Brésil et l'Europe depuis les années 1990», a expliqué le PF, qui a annoncé pour mardi une conférence de presse avec des détails sur l'opération.

Recherché depuis 1995 par la justice italienne

La Cour suprême (STF) avait ordonné l'arrestation de cet homme de 54 ans, qui faisait l'objet d'une notice rouge d'Interpol pour avoir appartenu de 1988 à 1994 à une organisation criminelle dédiée au trafic international de drogues.

Entre autres délits, il est accusé d'avoir assuré le transport de drogue en Italie, sa vente à Milan, puis d'avoir tenté d'importer depuis le Brésil 592 kilos de cocaïne en 1992 et 630 kilos de cocaïne en 1993.

Rocco Morabito était recherché depuis 1995 par la justice italienne, accusé d'association illégale et de trafic de drogue, et avait été condamné par contumace à 28 ans de prison, une peine portée par la suite à 30 ans de réclusion.

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Le «roi de la cocaïne» en cavale depuis 2019

L'Italien, considéré comme l'un des dix criminels les plus recherchés au monde, a été arrêté en septembre 2017 dans un hôtel de Montevideo après avoir résidé pendant 13 ans sous une autre identité dans la station balnéaire huppée uruguayenne de Punta del Este, à 140 km de la capitale.

Il avait obtenu en 2004 des papiers uruguayens en présentant un passeport brésilien au nom de Francisco Capeletto. Il avait finalement été repéré après avoir inscrit sa fille au collège sous sa réelle identité. La justice uruguayenne a approuvé son extradition vers l'Italie en 2018, mais en juin 2019, il a réussi à s'enfuir de la prison centrale de Montevideo en passant par son toit, et était depuis en cavale.

Rocco Morabito avait échappé à une arrestation en 1994 à Milan, où il était surnommé le «roi de la cocaïne». Originaire d'Africo, un village calabrais, il était l'un des responsables les plus importants du clan «Africo Nuovo».