Un puissant tremblement de terre a de nouveau frappé le sud-ouest du Japon dans la nuit de vendredi à samedi, tuant au moins sept personnes et provoquant destructions, incendies et glissement de terrain. Neuf personnes avaient déjà péri dans un premier séisme d'une magnitude de 6,5 survenu jeudi soir.

Ces nouvelles secousses ont mis à rude épreuve les nerfs des habitants, éprouvés par les répliques à répétition, et déclenché une gigantesque coulée de boue et de pierres, emportant des maisons et coupant une autoroute.

Des milliers de secouristes en action

Samedi, des milliers de secouristes cherchaient des survivants dans les décombres. Selon le porte-parole du gouvernement Yoshihide Suga, des dizaines de personnes étaient prisonnières ou enterrées vives - 76 cas ont été évoqués.

Contrairement au précédent séisme, qui a affecté surtout des maisons vétustes, celui-ci a endommagé ou fait basculer des bâtiments plus importants à travers la préfecture de Kumamoto, à quelque 900 km de Tokyo.

«Selon la police et les pompiers, sept personnes sont décédées», a indiqué Takayuki Matsushita, un fonctionnaire de la province. La chaîne de télévision NHK a pour sa part fait état de 15 morts et de centaines de blessés.

«C'était tellement fort, il y avait plein de gens paniqués dans la rue», a relaté un de ses collègues, Shotaro Sakamoto.

Une petite éruption du volcan Aso, situé sur la même île de Kyushu, a par ailleurs été observée, selon les autorités, mais le niveau d'alerte n'a pas été élevé et le lien avec les séismes n'a pas été formellement établi.

Onze personnes se trouvaient bloquées dans un immeuble d'habitation de l'université de Tokai à Minami-Aso près du glissement de terrain, a précisé un autre représentant de la préfecture. Selon la chaîne TBS, sept d'entre elles ont cependant pu être sauvés.

Des scènes de désolation

«Des incendies ont éclaté en beaucoup d'endroits» et de «graves dommages sont constatés dans de vastes zones», a relevé M. Suga. Un pont de 200 mètres effondré, des routes fissurées voire éventrées, un sanctuaire séculaire démoli: des images télévisées montraient des scènes de désolation.

Le nouveau tremblement de terre, de magnitude 7,0, d'après l'Institut de géophysique américain, est survenu samedi à 1h25 locale (en fin de journée vendredi en Suisse) à une profondeur de 10 km seulement, suivi de multiples répliques. L'agence de météorologie japonaise l'a évalué à 7,3, précisant que celui de jeudi était en fait un choc «précurseur».

Au total, 1500 blessés, dont 80 grièvement, ont été recensés depuis jeudi soir.

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