Les forces américaines ont tué plusieurs responsables du groupe djihadiste Etat islamique (EI) en Syrie au cours d'une opération héliportée et d'une frappe aérienne conduites entre mercredi soir et jeudi.

La frappe aérienne, menée jeudi, a permis de tuer «à la fois Abu-Hashum al-Umawi (...) et un autre haut responsable de l'EI», sans toucher de civils, selon un communiqué du commandement américain pour le Moyen-Orient (Centcom). «Cette frappe va affaiblir la capacité de l'EI à déstabiliser la région et à frapper nos forces et nos partenaires», a commenté le patron du commandement américain dans la région, le général Michael Kurilla.

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Première opération héliportée dans une zone contrôlée par le régime

Quelques heures plus tôt, les forces américaines avaient déjà éliminé un autre responsable de l'EI lors d'une opération héliportée dans le nord-est du pays. «L'individu ciblé a été tué et l'un de ses compagnons blessé. Deux autres compagnons ont été détenus», a ajouté Centcom, sans préciser la nationalité du responsable mort.

L'opération visait Rakan Wahid al-Shamri, «un responsable de l'EI connu pour faciliter la contrebande d'armes et le transport clandestin de combattants», a écrit le Centcom dans un premier communiqué. Aucun militaire américain et aucun civil n'ont été tués ou blessés dans l'opération, d'après la même source.

L'opération héliportée a eu lieu, mercredi soir, dans une enclave tenue par des forces supplétives du régime syrien, près de la ville de Qamichli contrôlée par les forces kurdes alliées aux troupes américaines, selon des sources concordantes. C'est la première fois, depuis le début de la guerre en Syrie en 2011, que les troupes américaines mènent une opération héliportée dans une zone sous contrôle du régime de Bachar al-Assad, selon l'Observatoire syrien des droits de l'Homme (OSDH).

«Trois hélicoptères américains transportant des troupes ont atterri» près du village de Moulouk Saray, a indiqué à l'AFP un habitant de la localité. Les militaires américains «ont appelé à l'aide de haut-parleurs les habitants à rester chez eux», avant de perquisitionner une maison. Ils y ont «tué une personne et enlevé deux», a-t-il ajouté sous couvert d'anonymat. D'après lui, la personne tuée était un déplacé de la province syrienne de Hassaké, peu connu des habitants et qui se faisait appeler Abou Hayel.

L'OSDH a fait état, de son côté, de deux personnes capturées, qui seraient un Irakien et un Syrien.

Les dirigeants de l'EI ciblés par Washington

Après une montée en puissance fulgurante en 2014 en Irak et en Syrie voisine et la conquête de vastes territoires, l'EI a vu son «califat» autoproclamé s'effondrer sous le coup d'offensives successives. Il a été défait en 2017 en Irak et en 2019 en Syrie. Mais le groupe extrémiste sunnite responsable de multiples exactions continue de mener des attaques à travers des cellules dormantes dans ces deux pays.

Les Etats-Unis continuent eux de cibler les dirigeants de l'EI. En juillet, ils ont annoncé avoir tué un haut responsable de l'EI dans une frappe de drone dans le nord-ouest de la Syrie. En juin, ils ont fait état de la capture d'un chef de l'EI lors d'une opération héliportée dans le nord de la Syrie.

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Le chef de l'EI Abou Bakr al-Baghdadi a été tué lors d'un raid américain en 2019 et son successeur, Abou Ibrahim al-Hachimi al-Qourachi, a été éliminé en février 2022 dans une opération des forces spéciales américaines dans le nord-ouest de la Syrie, une région largement contrôlée par les djihadistes.