«J'ai le plaisir d'annoncer que notre très talentueux ministre adjoint de la Défense Patrick Shanahan, assumera le titre de ministre de la Défense par intérim à partir du 1er janvier 2019», a tweeté M. Trump. «Patrick a une longue liste d'accomplissements en tant qu'adjoint et auparavant chez Boeing. Il sera fantastique!», a poursuivi le président.

Lié au retrait de Syrie

M. Mattis a présenté jeudi sa démission, qui devait être effective fin février, au lendemain de l'annonce par M. Trump du retrait le plus vite possible des 2000 soldats américains stationnés en Syrie, estimant que le groupe Etat islamique (EI) était vaincu. Le même jour, il indiquait que la préparation d'un désengagement partiel d'Afghanistan était lancée.

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Celui qui était ministre de la Défense depuis l'arrivée du milliardaire à la Maison Blanche en janvier 2017 a affiché ouvertement jeudi son désaccord avec la nouvelle stratégie de l'administration américaine. Il a notamment insisté sur la nécessité pour les Etats-Unis de «traiter les alliés avec respect».

A plusieurs reprises, cet ex-général des Marines âgé de 68 ans avait mis en garde contre un départ précipité de Syrie, au risque de «laisser un vide qui puisse être exploité par le régime Assad ou ses soutiens».

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Vice-président chez Boeing

M. Shanahan occupe le poste d'adjoint au Pentagone depuis juillet 2017, d'après le site internet du ministère. Auparavant, il a été vice-président du constructeur aéronautique américain Boeing, chargé de la logistique et des opérations, mais aussi vice-président et directeur général de Boeing Missile Defense Systems. Il avait intégré ce groupe en 1986.