Un incendie qui s’est déclenché dimanche au beau milieu d’une messe dans une église d’un quartier populaire du Caire a fait 41 morts. La plus importante communauté chrétienne du Moyen-Orient est ainsi endeuillée, avec 10 à 15 des 103 millions d’Egyptiens. Des funérailles ont eu lieu, dimanche soir, dans deux églises du Caire.

«Le climatiseur d’une salle de classe au deuxième étage du bâtiment où se trouve l’église est tombé en panne et a dégagé une grande quantité de fumée, qui a été la cause principale des blessures et des décès», explique le ministère de l’Intérieur.

Une zone densément peuplée

L’église Abou Sifine – nommée d’après le saint Mercure de Césarée, révéré par les Coptes – est coincée dans une ruelle étroite du quartier populaire d’Imbaba. L’un des camions de pompiers qui s’y activait dimanche encombrait d’ailleurs quasiment toute la largeur de la rue de ce secteur densément peuplé de la rive gauche du Nil.

L’église est au rez-de-chaussée d’un immeuble, séparé d’à peine quelques mètres par un vis-à-vis, surmonté d’une croix et abritant également un centre de services sociaux, a constaté un photographe de l’AFP sur place.

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«Chercher les enfants»

Pour Reda Ahmed, habitant du quartier et voisin de l’église, «les voisins se sont organisés pour aller chercher les enfants». Mais, a-t-il encore raconté, «ceux qui revenaient ne pouvaient plus y retourner car l’incendie était trop important». Le feu a été plus tard maîtrisé, selon les autorités.

Un peu plus loin, le père Farid Fahmy, religieux officiant à l’église voisine de Mar Yemina, affirme que «le feu est parti en raison d’un générateur qui s’est mis en route après une coupure d’électricité et a subi une surcharge».

Plusieurs dizaines d’ambulances

Le parquet a annoncé avoir ouvert une enquête et envoyé sur place une équipe, tandis que le Ministère de la santé a indiqué avoir dépêché plusieurs dizaines d’ambulances. Car très rapidement, le président Abdel Fattah al-Sissi a annoncé avoir «mobilisé l’ensemble des services de l’Etat pour que toutes les mesures soient prises».

Il a indiqué plus tard «avoir déjà donné des directives au génie militaire pour la reconstruction de l'église incendiée», selon un communiqué de la présidence.

Abdel Fattah al-Sissi a également annoncé avoir «présenté ses condoléances par téléphone» au pape copte Tawadros II, à la tête de la communauté chrétienne d’Egypte depuis 2012. Ces dernières années, l’église copte orthodoxe s’est affichée davantage sur la scène politique, sous la direction de Tawadros II, partisan proclamé d’Abdel Fattah al-Sissi, premier président d’Egypte à assister chaque année à la messe de Noël copte alors que ses prédécesseurs dépêchaient des représentants. La Conférence des Eglises catholiques de Terre sainte et le grand imam de la plus haute institution de l'islam sunnite, al-Azhar, basée au Caire, ont aussi présenté leurs condoléances au pape copte Tawadros II.

Les autorités locales ont, elles, annoncé une aide d'environ 2500 euros pour chacune des familles des personnes décédées et de 500 euros pour les blessés.

Une communauté à l’écart

Bien que nombreux, les Coptes s’estiment tenus à l’écart de nombreux postes dans la fonction publique et déplorent une législation très contraignante pour la construction des églises et beaucoup plus libérale pour les mosquées.

Le sujet est sensible et le militant copte des droits humains Patrick Zaki a récemment passé 22 mois en détention pour «diffusion de fausses informations» à cause d’un article dénonçant des violations des droits des chrétiens en Egypte.

Les Coptes ont subi les représailles d’islamistes, notamment après le renversement par Abdel Fattah al-Sissi en 2013 du président islamiste Mohamed Morsi, avec des églises, des écoles et des maisons incendiées. Abdel Fattah al-Sissi a récemment nommé pour la première fois de l’histoire un juge copte à la tête de la Cour constitutionnelle.

Incendies réguliers

Dans la mégalopole tentaculaire du Caire, où des millions d’Egyptiens vivent dans des quartiers informels, les incendies accidentels ne sont pas rares. Plus généralement, l’Egypte, dotée d’infrastructures vétustes et mal entretenues, connaît régulièrement des incendies meurtriers dans ses différentes provinces.

Lundi déjà, une église a pris feu à Heliopolis, quartier cossu de l’est du Caire, sans faire de morts ou de blessés. En mars 2021, au moins 20 personnes ont péri dans l’incendie d’une usine textile dans la banlieue est du Caire. En 2020, deux incendies dans des hôpitaux ont coûté la vie à quatorze patients atteints du Covid-19.