La Chine a ordonné vendredi la fermeture d'un consulat américain, répliquant aux Etats-Unis trois jours après la décision de Washington de fermer le consulat de Chine à Houston sur des accusations d'espionnage.

Les Américains vont devoir fermer leur représentation diplomatique dans la grande ville de Chengdu (sud-ouest), a annoncé le ministère chinois des Affaires étrangères, dernier avatar d'une escalade aux allures de guerre froide entre les deux géants du Pacifique. La mission de Chengdu, inaugurée en 1985, couvre tout le sud-ouest de la Chine, notamment la région autonome du Tibet. Selon son site internet, elle compte 200 employés, dont 150 de statut local.

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«Une réponse légitime et nécessaire»

Cette décision constitue «une réponse légitime et nécessaire aux mesures déraisonnables des Etats-Unis», a souligné dans un communiqué le ministère, sans préciser s'il avait des accusations spécifiques contre la présence américaine à Chengdu.

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Le secrétaire d'Etat américain Mike Pompeo avait déclaré plus tôt que le consulat de Chine à Houston était «une plaque tournante de l'espionnage» chinois et «du vol de propriété intellectuelle» américaine. Il a appelé «le monde libre» à «triompher» de la «nouvelle tyrannie» incarnée selon lui par la Chine communiste.

«La Chine d'aujourd'hui est de plus en plus autoritaire à l'intérieur du pays, et plus agressive dans son hostilité face à la liberté partout ailleurs», a-t-il déclaré lors d'un discours dont la tonalité rappelait plus que jamais la Guerre froide avec l'Union soviétique. Dans une attaque d'une rare virulence contre le président d'une des principales puissances mondiales, il a aussi accusé Xi Jinping d'être un «adepte sincère d'une idéologie totalitaire en faillite».

Une tension ravivée

La diplomatie chinoise n'a pas précisé dans quel délai le consulat devrait fermer ses portes. Dans le cas de Houston, l'administration Trump n'a donné que 72 heures aux diplomates chinois pour plier bagage. «La situation présente des relations sino-américaines ne correspond pas aux souhaits de la Chine et les Etats-Unis en sont entièrement responsables», a dénoncé Pékin, appelant Washington à «créer les conditions nécessaires pour que les relations bilatérales retournent à la normale».

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Pékin avait d'ores et déjà annoncé des représailles contre la fermeture de son consulat dans la grande ville du Texas (sud). La tension sino-américaine, déjà alimentée par les différends commerciaux et les accusations mutuelles sur l'origine du Covid-19, est montée d'un cran ces dernières semaines avec l'imposition par Pékin d'une loi sur la sécurité nationale à Hong Kong.

Washington a dénoncé une loi qui détruit l'autonomie de l'ancienne colonie britannique et a pris des mesures de représailles économiques contre la région autonome chinoise. Pékin a dénoncé une ingérence dans ses affaires intérieures.