On peut résumer le défi auquel toute économie est confrontée, en disant que le but est de réaliser une optimisation sous contrainte, soit de maximiser la production en fonction des ressources disponibles. De tout temps et quel que soit le modèle choisi (forces de marché, planification, etc.), le but est le même. En revanche, le contexte dans lequel ce processus est conduit peut varier de manière significative.