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Janine Séchaud. Université de Genève, années 1970.
© DR

Opinion

La femme derrière le Nobel suisse de chimie Jacques Dubochet

OPINION. Prix Nobel de chimie 2017, le Suisse Jacques Dubochet recevra sa récompense ce dimanche à Stockholm. Sa réussite doit beaucoup aux conseils d’une pionnière, Janine Séchaud, récemment disparue, rappelle la professeure de biologie cellulaire Sandra Citi. Témoignage

Janine Séchaud faisait partie de l’équipe de pionniers de la biologie moléculaire à Genève. Elle est décédée le 7 juillet 2017, fauchée par une voiture sur un passage piéton, près du Jardin anglais.

Sans faire de bruit, Janine Séchaud a contribué à former de nombreux professeurs et professeures suisses, parmi lesquels le Prix Nobel 2017 de chimie, Jacques Dubochet, qui s’en souvient ainsi:

«Mars 1967, frais et naïf, je commence une thèse chez Edouard Kellenberger au laboratoire de biophysique. J’ai de la chance. Janine (Séchaud) et Nadar (Boy de la Tour) me prennent, chacun sous un bras, pour me faire avancer. Ils savent où aller et ils y vont avec leur amabilité sans borne et leur prévenance intelligente. Nadar surveillait de près la prise en main du microscope qui m’était confié: le vieux RCA EMU2, si je ne m’abuse. A la première panne sérieuse, il m’avait fait tout démonter. C’était osé parce qu’il avait ensuite dû passer beaucoup de temps à le remettre en fonction, plus beau qu’avant. Janine m’enseignait la biophysique appliquée. Il s’agissait de préparer les virus bactériens (les phages) afin de les observer au microscope électronique. La méthode de choix s’appelait la filtration sur agar. Elle avait été développée par Janine et Edouard. Pour ce type d’observation, c’était la meilleure, mais aussi la plus difficile, tout en finesse et en doigté. Dans son agitation brownienne incessante, ce qui importe pour le phage, c’est la qualité de l’eau dans laquelle il flotte et la tension de surface qui le menace si l’eau vient à s’en aller.

La menace est presque inévitable puisque, dans un microscope électronique, le spécimen est sous vide; il n’est donc pas question de conserver la bonne eau liquide sans laquelle la matière biologique n’est qu’agrégat écrabouillé… sauf que là intervient le laboratoire de microscopie électronique de Genève dont la contribution à l’envol de cette technique en biologie fut décisive. Séchaud, Ryter, Kellenberger sont des noms indissociables de l’enrobage des tissus dans une résine. Séchaud, Kellenberger, ont fait valoir la filtration sur agar, progrès historique pour sécher des virus presque sans qu’ils ne s’en aperçoivent. A moi, ils ont enseigné l’essentiel de ce qu’est la matière biologique à l’échelle microscopique. Ça m’a bien servi pour ma thèse et pour la suite. 
Ce fut une grande chance d’apprendre le métier avec Janine et le groupe du laboratoire de Genève; ce fut surtout un bonheur durable. Je leur en suis profondément reconnaissant.»

Partie sans faire de bruit

Janine Séchaud n’a pas fait de bruit, mais elle aurait pu. Elle avait obtenu un doctorat en physique dans les années 1950, une époque où le destin des femmes était, sauf exception, impitoyablement univoque (Kinder-Kuche-Kirche), et pendant ses recherches en tant que post-doc aux Etats-Unis, elle avait publié un gros article, qui résolvait une énigme de la biologie moléculaire des virus.

Ce fut une grande chance d’apprendre le métier avec Janine et le groupe du laboratoire de Genève

Mais non, elle n’a pas voulu faire de bruit, elle n’était pas ambitieuse. Pendant que ses pairs masculins rentraient de leur postdoc sur des tapis rouges qui les lançaient vers une carrière académique fulgurante, elle est rentrée gentiment dans les rangs, «à sa place» et a passé le reste de sa carrière à faire, et de manière excellente et appréciée, de l’enseignement, en arrière-plan (travaux pratiques). Chose que par ailleurs elle détestait, selon une lettre qu’elle avait écrite à son chef: probablement le prix à payer pour rester près du monde de la recherche, sa grande passion.

Le courage de faire du bruit

Pourquoi est-il nécessaire de ne pas oublier l’histoire de Janine? D’abord, parce que, comme le souligne Jacques Dubochet, grand socialiste, les prix aux individus sont ambigus, car ils offusquent l’importance de l’équipe, et la contribution de personnes comme Janine, Nadar, et plein d’autres, aux découvertes et à la formation de générations de scientifiques.

Deuxièmement, parce que l’histoire de Janine montre que le «manque d’ambition professionnelle» des femmes est le fruit de stéréotypes qui précisément les empêchent d’affirmer leurs ambitions. Peut-être le regretteront-elles un jour car un «choix», qui n’en est pas un mais le résultat d’une culture sexiste, les aura empêchées de développer leur potentiel.

Pour combattre la culture sexiste il faut un travail de fond, des modèles positifs, et également le courage de faire du bruit, comme l’ont fait récemment les femmes qui ont dénoncé les abus sexuels.

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© Gabioud Simon (gam)