Commençons par une évidence: l’énergie est essentielle au fonctionnement de l’activité économique, tant dans la transformation de matière que dans l’animation des secteurs de services. Sur le plan des citoyens, l’accès à l’énergie (chauffage, alimentation, transports) fait partie des besoins essentiels dans une société dite «développée». Plus largement, le développement industriel des 200 dernières années a été possible grâce à l’émergence de nouveaux modes énergétiques (combustibles divers, puis gaz manufacturé, pour s’étendre à l’hydroélectrique et au nucléaire).