Jill Price, 48 ans, peut se rappeler tous les jours de sa vie depuis qu’elle avait 14 ans. Elle se souvient littéralement de tout ce qui lui est arrivé, tout ce qui était à la télévision et les grands événements mondiaux. Sa mémoire contrôle sa vie. Elle ne peut se détacher du passé,

Jill a été le premier cas à être diagnostiqué en 2006 avec une mémoire autobiographique très supérieure (hyperthymésie). Actuellement, il y a environ 30 cas connus dans le monde entier. L’actrice américaine, Marilu Henner, est une autre personne avec le même type de mémoire exceptionnelle. Elle peut se rappeler tous les détails de sa vie depuis 11 ans.

Les personnes atteintes de ce syndrome peuvent se rappeler tous les jours de leur vie dans des détails parfaits ainsi que des événements publics qui possèdent une signification personnelle. Ces souvenirs se produisent sans hésitation ni effort conscient. Quand on les interroge sur une date, de plusieurs années auparavant, ils peuvent se rappeler le jour de la semaine, ce qu’ils faisaient ce jour-là, le temps, ce qu’ils ont mangé et comment ils étaient habillés, quel événement historique est survenu ce jour-là. Leur mémoire supérieure est basée uniquement sur le rappel de l’information qui est personnellement lié à la personne.

Les neuroscientifiques sont intrigués par cette forme de mémoire récemment décrite. Les analyses par imagerie ont montré que deux parties du cerveau sont disproportionnellement plus grandes que normale (l’hippocampe et une partie du lobe temporal). Ces résultats suggèrent que ces deux zones du cerveau peuvent fonctionner ensemble pour effectuer le rappel de mémoire personnelle et sont accentuées chez les personnes atteintes de ce syndrome. Beaucoup de recherches sont en cours pour comprendre ce nouveau type de mémoire.

Étonnamment, les personnes atteintes de la mémoire autobiographique dite stellaire ne sont pas caractérisées par une mémoire supérieure pour d’autres choses. Ces personnes ont souvent des difficultés à l’école parce qu’elles sont incapables d’appliquer leurs compétences de mémoire sur d’autres tâches ordinaires. En outre, les personnes atteintes de ce talent ont des difficultés avec les relations, car ils sont toujours corrects sur les détails, les conversations et les événements qui ont eu lieu.

Beaucoup de gens peuvent penser que cette forme supérieure de rappel autobiographique serait un cadeau. En réalité, elle peut être une malédiction. Une personne souffrant de ce syndrome a beaucoup de mal à arrêter l’écoulement de souvenirs. Des dates ou des conversations sur un événement passé souvent déclenchent une cascade de souvenirs qui maintiennent la personne enfermée dans le passé. Jill Price dit que sa capacité à se souvenir non-stop est incontrôlable et totalement épuisante, un vrai fardeau.

En fait, notre santé mentale est fortement influencée par notre capacité à oublier. L’oubli est largement considéré comme un trait négatif ou un signe de vieillesse et de démence. Cependant, l’oubli est une compétence que l’on peut développer pour rendre l’esprit moins encombré. Par conséquent, une mémoire saine implique un équilibre délicat entre la rétention de l’information et la capacité de l’écarter.

Nous savons à quel point il est important d’oublier les événements tristes et douloureux dans sa vie. Le dicton «le temps guérit toutes les blessures» ne s’applique pas aux personnes ayant une mémoire autobiographique très supérieure. Ils revivent chaque moment douloureux, même ceux qui datent de plusieurs années, comme si l’événement se produisait hier. Peut-être qu’il est préférable de posséder une mémoire normale et avoir la possibilité d’oublier.

Prof. Ann Kato, professeure honoraire du Département des Neurosciences Fondamentales, Faculté de Médecine de l’Université de Genève

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