«Bienvenue sur Terre, et merci d'avoir volé sur SpaceX.» Deux astronautes américains en provenance de la Station spatiale internationale ont amerri dimanche dans le golfe du Mexique à bord d'une capsule SpaceX. C'est un succès pour cette première mission de démonstration de la société spatiale pour la Nasa.

La capsule Dragon a amerri au large de Pensacola en Floride comme prévu à 14h48 (20h48 en Suisse), selon les images retransmises en direct, après avoir traversé apparemment sans dommage l'atmosphère terrestre. Quatre grands parachutes ont ralenti la descente de la capsule, qui doit être récupérée rapidement par un navire de SpaceX.

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Les Américains Bob Behnken et Doug Hurley sont devenus les premiers astronautes à être acheminés vers la station spatiale internationale (ISS), à 400 km de la Terre, par une société privée, sous contrat avec la NASA.

Le lancement de Crew Dragon a aussi marqué le premier vol habité des Etats-Unis depuis 2011, quand les navettes spatiales ont été retirées. Les Américains voyageaient depuis à bord de fusées russes.

La NASA a chargé SpaceX, qui acheminait depuis 2012 des cargaisons vers l'ISS, de développer un nouveau taxi spatial. Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d'un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à l'agence spatiale américaine six allers-retours vers l'ISS, avec quatre astronautes à bord.