Astronomie

Le chef de la NASA confirme 2033 comme objectif pour Mars

L’agence spatiale est plongée dans l’urgence depuis que le président américain a accéléré le calendrier du retour sur la Lune, de 2028 à 2024. La «Lune est le banc d’essai» avant Mars, assure l’administrateur de la NASA

Le retour d'astronautes américains sur la Lune, annoncé pour 2024, vise à préparer l'arrivée du premier homme sur Mars, a redit mardi l'administrateur de l'agence spatiale américaine. «Nous voulons réussir à atterrir sur Mars en 2033», a ajouté Jim Bridenstine, lors d'une audition au congrès américain. «Nous pouvons avancer l'atterrissage sur Mars en avançant l'atterrissage sur la Lune. La Lune est le banc d'essai.»

L'agence spatiale est plongée dans l'urgence depuis la semaine dernière, quand le président américain, par la voix du vice-président Mike Pence, a raboté de quatre ans le calendrier du retour sur la Lune, de 2028 à 2024, ce qui serait la dernière année d'un second mandat du milliardaire républicain.

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Beaucoup d'experts et d'élus du congrès doutent de la capacité de la NASA à tenir cette nouvelle date butoir, en raison des retards du développement de la fusée qui doit servir pour les missions lunaires, le Space Launch System ou «SLS», construite par Boeing.

Une date floue de lancement

Une mission pour Mars durera au moins deux ans, en raison de la distance, le trajet aller simple prenant à lui seul six mois, au lieu de trois jours pour la Lune. L'aller et le retour vers Mars ne peuvent se faire que lorsque la planète rouge se situe du même côté du Soleil que la Terre, soit tous les 26 mois environ, ce qui tombera en 2031, 2033...

En 2017, une loi de financement de la NASA avait bien fixé 2033 comme date de lancement de la première mission martienne habitée, mais l'agence spatiale parlait souvent des «années 2030» dans sa communication ces derniers mois.

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La NASA veut apprendre à extraire et exploiter les tonnes de glace présentes au pôle sud de la Lune. «La glace d'eau représente de l'air à respirer, de l'eau à boire, du carburant», a indiqué Jim Bridenstine. «L'objectif n'est pas seulement de ramener des humains sur la surface lunaire, mais de prouver que nous pouvons vivre et travailler dans un autre monde.»

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