Le gouvernement britannique a, jeudi 17 mai, donné son autorisation à la création in vitro, à des fins de recherche scientifique, de chimères, embryons hybrides humains-animaux. Cette autorisation est assortie d'une série de contraintes: ces chimères ne devront pas avoir une durée de vie de plus de quatorze jours et leur implantation dans un utérus est interdite. Des lignées de cellules souches pourraient être dérivées de ces structures embryonnaires.

Ce sont les équipes déjà impliquées dans les recherches sur les cellules souches qui souhaitent pouvoir disposer de telles chimères. En pratique, celles-ci seront créées en plaçant le noyau de cellules humaines (prélevées notamment chez des malades) au sein d'ovocytes animaux (lapins ou bovins, par exemple). Des expériences préliminaires de ce type ont déjà été menées, notamment en Chine et aux Etats-Unis.

La décision britannique surprend dans la mesure où, il y a quatre mois, les responsables de l'autorité britannique pour la fertilisation et l'embryologie humaine (HFEA) avaient annoncé le lancement, en automne, d'une vaste consultation publique sur le caractère éthique de la création de ces chimères. «La loi sur ce sujet n'est pas claire. Ce domaine peut apporter un changement substantiel dans l'orientation de la recherche au Royaume-Uni, précisait Angela McNab, directrice de la HFEA. Ce serait une erreur de porter un jugement immédiat sur ce problème compliqué et controversé avant d'avoir suffisamment d'éléments», précise-t-elle.

Le Vatican a réagi à l'annonce de l'autorisation britannique par la voix de Mgr Elio Sgreccia, président de l'Académie pontificale pour la vie. «La création d'un hybride homme-animal est une frontière qui avait été interdite, jusqu'à aujourd'hui, et par tous, dans le domaine des biotechnologies parce que la dignité humaine est compromise, offensée, et qu'on peut ensuite créer des monstruosités à travers ces fécondations, a-t-il déclaré. La création d'un être homme-animal représente une frontière violée dans le domaine de la nature, la plus grave, ce qui entraîne une condamnation morale totale.»