Espace

La Chine réussit un alunissage sur la face cachée de la Lune

Le module d'exploration Chang'e-4 avait quitté la Terre le 8 décembre. Cette première à l'échelle mondiale devrait renforcer les ambitions spatiales de Pékin

La Chine a posé pour la première fois de l'histoire mondiale un module d'exploration sur la face cachée de la Lune, ont annoncé jeudi les médias officiels du pays. Il a envoyé une photo de la surface lunaire au satellite Queqiao, en orbite autour de la Lune, a précisé la télévision publique CCTV.

Le véhicule baptisé Chang'e-4 - du nom de la déesse de la lune dans la mythologie chinoise - a aluni jeudi à 10h26 (3h26 en Suisse), précise la télévision officielle chinoise. Il avait quitté la Terre le 8 décembre. L'engin va désormais arpenter cette partie encore inexplorée de la lune et y mener des expériences scientifiques. 

Lire aussi le post de blog:  Une nouvelle Course-à-la-Lune, entre la Chine et les Etats-Unis, aura-t-elle lieu ?

Contrairement à la face la plus proche de la terre, qui est toujours tournée vers elle, aucune sonde ni aucun module d'exploration n'a jamais touché la surface de l'autre côté. Celle-ci est montagneuse et accidentée, parsemée de cratères, alors que la face visible offre de nombreuses surfaces planes pour se poser. Ce n'est qu'en 1959 que les Soviétiques ont pris les premières images de la face cachée.

La conquête spatiale de la Chine

Un des défis majeurs est de parvenir à communiquer avec le robot lunaire: la face cachée étant toujours orientée dans le sens opposé à la Terre, il n'y a pas de «ligne de mire» directe pour transmettre les signaux, sauf à installer un relais.

La Chine a donc lancé en mai dernier un satellite baptisé Queqiao («Le Pont de la pie»), positionné en orbite lunaire de façon à relayer les ordres et les données échangées entre la Terre et le module. L'engin chinois doit notamment mener des études portant sur les basses fréquences radio, les ressources en minéraux et la culture des tomates et d'autres plantes.

C'est la deuxième fois que la Chine envoie un engin explorer la surface lunaire après le Yutu (Lapin de jade) en 2013, qui est resté actif pendant 31 mois. Ce succès devrait renforcer les ambitions spatiales de Pékin.

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