A quelques jours des grands chassés-croisés du Nouvel An chinois, la Chine a fait état lundi d'un troisième mort d'un mystérieux virus apparu le mois dernier, alors que l'épidémie s'est propagée vers le nord et le sud du pays. Selon les autorités, l'épidémie était jusqu'ici confinée à Wuhan (centre), une agglomération de quelque 11 millions d'habitants où le virus, de la même famille que le Sras, a fait son apparition le mois dernier.

Mais pour la première fois, les responsables sanitaires chinois ont signalé lundi de nouveaux cas dans d'autres villes du pays: deux à Pékin (nord) et un autre à Shenzhen, la métropole de l'extrême sud qui fait face à Hongkong. Point commun à ces nouveaux cas: toutes les personnes contaminées s'étaient rendues à Wuhan ces dernières semaines.

Le bilan est ainsi monté à 201 cas diagnostiqués, dont 170 patients toujours hospitalisés. Neuf d'entre eux sont dans un état critique, d'après les autorités sanitaires de la ville de Wuhan. Dans cette grande agglomération du centre de la Chine où le virus a fait son apparition, 136 nouveaux cas ont été répertoriés durant le week-end.

Les patients hospitalisés dans la capitale sont dans un état stable et sont traités pour une pneumonie, indiquent les autorités sanitaires locales.

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Le risque d'une transmission entre humains «faible»

Le virus suscite néanmoins des inquiétudes croissantes après le décès ce week-end d'une troisième personne depuis le début de l'épidémie et une augmentation significative du nombre de nouveaux cas à Wuhan (près de 140, le total atteignant désormais 198).

Malgré tout, les autorités sanitaires de la ville se veulent rassurantes: selon elles, le risque d'une transmission du virus entre humains est jugé «faible», même s'il n'est «pas exclu».

Le foyer de l'épidémie semble être un marché de Wuhan spécialisé dans la vente en gros de fruits de mer et de poissons, où plusieurs patients contaminés travaillaient. Il a depuis été fermé et des opérations de décontamination ont eu lieu.

L'épidémie intervient à l'approche des festivités du Nouvel An chinois, la période la plus chargée de l'année dans les transports, durant laquelle des centaines de millions de personnes voyagent en bus, train et avion pour rendre visite à leur famille. Malgré les risques de propagation, les déplacements en Chine ne font pour l'heure l'objet d'aucune restriction.

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Le souvenir inquiet du Sras

La souche incriminée est un nouveau type de coronavirus, une famille comptant un grand nombre de virus. Ils peuvent provoquer des maladies bénignes chez l'homme (comme un rhume) mais aussi d'autres plus graves comme le Sras (syndrome respiratoire aigu sévère).

Hautement contagieux, ce virus avait tué quelque 650 personnes en Chine continentale et à Hongkong en 2002-2003. Lors de la pandémie, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) avait vivement critiqué la Chine pour avoir tardé à donner l'alerte et tenté de dissimuler l'ampleur de la maladie.

Des mesures de prévention renforcées

L'inquiétude est désormais perceptible à l'étranger, où les mesures de prévention se multiplient. Depuis vendredi, les Etats-Unis filtrent les vols en provenance de Wuhan à l'aéroport de San Francisco et à l'aéroport JFK de New York - qui reçoivent tous deux des vols directs de Wuhan - ainsi qu'à celui de Los Angeles, où sont assurées de nombreuses correspondances.

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La Thaïlande, où deux cas ont été recensés, a également renforcé les contrôles dans ses aéroports.

Les autorités de Hongkong ont renforcé leurs mesures de contrôle aux frontières du territoire autonome, notamment avec des détecteurs de température corporelle.