A 1h14 et 23 secondes précisément (heure suisse), un vaisseau spatial s'est s’écrasé à une vitesse de 24 000 km/h sur un astéroïde, distant de la Terre de 11 millions de kilomètres. Ce n’est pas le scénario d’un accident, ou d’un film hollywoodien, mais une entreprise très sérieuse menée par la NASA. La mission DART («fléchette» en français), avait en effet pour but de tester l’idée que la trajectoire d’un astéroïde, potentiellement menaçant pour notre planète, peut être déviée en y projetant un engin avec suffisamment de vitesse.

La NASA elle-même a joué sur le côté cinématographique de l’expédition, en dévoilant une bande-annonce dramatique pour son suivi de l’événement. La caméra embarquée à bord du vaisseau, appelée Draco, a diffusé une image par seconde durant toute son approche. Les images sont arrivées sur Terre et ont été diffusées avec un délai d’environ 45 secondes.

La vidéo de l'approche:

L’astéroïde choisi pour la mission DART se nomme Dimorphos et mesure environ 160 mètres de diamètre. Il est en orbite autour d’un autre astéroïde, plus gros, Didymos (780 mètres de diamètre). Dimorphos fait actuellement le tour de Didymos en 11 heures et 55 minutes, à une distance d’environ un kilomètre. Le but de la mission est de réduire la durée de son orbite d’environ 10 minutes.

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«Nous changeons le mouvement d’un corps céleste naturel dans l’espace, l’humanité n’a jamais fait cela auparavant», a déclaré à l’AFP Tom Statler, chef scientifique de la mission. «C’est une chose sortie des livres de science-fiction, et d’épisodes de la série Star Trek quand j’étais enfant. Et maintenant, c’est réel.»

Pour trouver sa cible avec précision Draco n'était pas contrôlé depuis la Terre, mais se dirigeait de façon autonome durant les quatre dernières heures, à la manière d'un missile auto-guidé.

Plusieurs jours avant de savoir si la mission a fonctionné

Trois minutes après l’impact, un satellite de la taille d’une boîte à chaussures, appelé LICIACube et relâché par le vaisseau en amont, passera à environ 55 km de l’astéroïde pour capturer des images de la scène. L’événement sera également observé par les télescopes spatiaux Hubble et James Webb, qui devraient pouvoir détecter un nuage de poussière brillant et ainsi aider à évaluer la quantité de matière éjectée.

Le changement pourra être mesuré par des télescopes sur Terre, en observant la variation de l’éclat lorsque le petit astéroïde passe devant le gros, mais le succès de la mission devrait prendre plusieurs jours à être confirmé.

Le vaisseau Draco, qui fait environ la taille d’une petite voiture, a été lancé dans l’espace en novembre dernier. En raison de sa taille réduite par rapport à celle de l’astéroïde, il a dû acquérir une vitesse importante, afin de pouvoir modifier de manière substantielle la trajectoire de sa cible.