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Stephen Hawking, photographié en 2013.
© Philip Toscano / AP

Carnet noir

Géant de la science immensément populaire, l’astrophysicien Stephen Hawking s’est éteint à 76 ans

Connu pour son œuvre monumentale, son livre «Une brève histoire du temps» et pour la maladie de Charcot dont il souffrait, l’astrophysicien britannique Stephen Hawking est mort mercredi chez lui, à Cambridge. Il était devenu au fil des années une icône de la culture populaire

Le célèbre astrophysicien britannique Stephen Hawking est mort mercredi 14 mars à l’âge de 76 ans à son domicile à Cambridge, au nord de Londres, ont annoncé ses enfants. Son génie scientifique et son handicap physique caractéristique avaient fait de lui une personnalité mondialement connue. Stephen Hawking, qui avait publié en 1988 «Une brève histoire du temps», avait consacré sa vie à décrypter les secrets de l’univers. Il s’est éteint paisiblement dans les premières heures de mercredi.

«Nous sommes profondément attristés par la mort aujourd’hui de notre père adoré», ont déclaré ses enfants, Lucy, Robert et Tim, dans un communiqué publié par l’agence britannique Press Association. «C’était un grand scientifique et un homme extraordinaire dont l’œuvre et l’héritage vivront encore de nombreuses années», ont-ils écrit.

C’était un grand scientifique et un homme extraordinaire dont l’œuvre et l’héritage vivront encore de nombreuses années

Ses enfants

Stephen Hawking avait défié les prédictions selon lesquelles il n’avait que quelques années à vivre après avoir développé très jeune, en 1964, une maladie neurodégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot. La maladie l’avait progressivement privé de mobilité et confiné à un fauteuil roulant, presque complètement paralysé et incapable de parler si ce n'est par le biais de son emblématique synthétiseur vocal.

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«Son courage et sa ténacité, son génie et son humour ont inspiré des gens à travers le monde», ont souligné ses enfants. «Il avait déclaré un jour que cet Univers ne serait pas grand-chose s’il n’abritait pas les gens qu’on aime. Il nous manquera toujours.»

«Le professeur Hawking était un être unique, dont on se souviendra avec affection non seulement à Cambridge, mais dans le monde entier», a affirmé Stephen Toope, le vice-président de l’Université de Cambridge, où Stephen Hawking avait étudié et travaillait. «Son exceptionnelle contribution au savoir scientifique, aux mathématiques et à la vulgarisation laisse une contribution indélébile.»

Sur Twitter, la NASA a salué «un physicien de renom et un ambassadeur de la science». «Ses découvertes ont ouvert un univers de possibilités que nous et le monde continuons à explorer», a déclaré l’agence spatiale américaine.

Son ambition: la compréhension totale de l’Univers

Né le 8 janvier 1942, Stephen William Hawking est l’un des scientifiques les plus renommés du monde, et on le compare à Albert Einstein ou à Isaac Newton. Son travail s’est concentré sur le rapprochement de la théorie de la relativité et de la théorie des quantas pour tenter d’expliquer la création de l’Univers et son fonctionnement. En 1974, il est devenu, à l’âge de 32 ans, l’un des plus jeunes membres de la Royal Society, la plus prestigieuse institution scientifique de Grande-Bretagne.

En 1979, Hawking a été nommé professeur de mathématiques – un poste qu’avait occupé Newton – à l’Université de Cambridge, pour laquelle il avait quitté l’Université d’Oxford afin d’étudier l’astronomie théorique et la cosmologie. Dans ce corps distordu par la maladie résidait un esprit extrêmement brillant, fasciné par l’essence de l’Univers, par son processus de formation et par la manière dont il pourrait finir. «Mon objectif est simple, a-t-il dit un jour, c’est la compréhension totale de l’Univers.»

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Héros de la culture populaire

Au fil des années, son aura avait très largement dépassé le cadre scientifique. En 2004, il a eu droit à son biopic, produit en 2004 par la BBC, écrit par Peter Moffat. En 2014, sa vie était adaptée au cinéma dans Une Merveilleuse histoire du temps réalisé par James Marsh avec Eddie Redmayne dans le rôle-titre.

Sans compter ses propres performances d’acteur, souvent marquées du sceau de l’autodérision. Il avait fait ainsi plusieurs apparitions, dans la série très geek The Big Bang Theory ou en cartoon dans les célèbres Simpsons. Immense scientifique, Hawking était aussi pour la jeune génération une icône de la culture populaire.

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