Les recherches américaines datant des années 1980 estimaient à 30 kilos de lard de mammifère marin (cétacés, pinnipèdes) les besoins alimentaires d’un animal d’une tonne pendant six semaines.

Ces données ont concouru à l’idée que le grand requin blanc (Carcharodon carcharias) pouvait observer de longues périodes de jeûne.

Mais une étude anglo-australienne publiée cette semaine sur le site nature.com affirme que cette ration ne suffit que pour un maximum de deux semaines.

Les chercheurs ont «marqué» une dizaine de grands requins blancs d’une petite balise radio-acoustique près des îles Neptune, au sud de l’Australie, pour calculer leur taux métabolique qui traduit les besoins énergétiques vitaux.

En mesurant leur vitesse de déplacement et leur dépense énergétique, ils ont pu établir que les besoins alimentaires des grands requins blancs équivalaient à la consommation d’un jeune phoque tous les trois jours.

Les chercheurs américains «ont dû choisir un requin qui ne faisait pas beaucoup d’effort à l’époque», a plaisanté Jayson Semmens de l’Université de Tasmanie, interrogé par la chaîne de télévision publique australienne ABC.

«Les requins blancs évoluant autour de la colonie de phoques que nous avons étudiés sont relativement actifs […], ils atteignent des vitesses assez élevées pour attraper les phoques», a-t-il ajouté.

Le grand requin blanc, dont certains spécimens atteignent 5 mètres de long, pèse en moyenne 1,3 tonne. Espèce protégée, il se trouve dans toutes les mers tempérées.