Autres missions

Rosetta n’est pas la première mission vers une ou des comètes; il y en a eu 11 au total.

1978: International Cometary Explorer. La NASA lance cette sonde qui accomplit le 11 septembre 1985 le premier survol d’une comète, 21P/Giacobini-Zinner. Elle passera ensuite dans la coma de la comète 1P/Halley en mars 1986.

1984: Vega 1 et 2. Deux sondes russes partent étudier Halley.

1985: Sikigake, Suisei et Giotto. Ces trois engins, les deux premiers japonais et le dernier européen, ont aussi pour cible la comète de Halley, Giotto prenant en 1986 la première image de son noyau, à moins de 600 km. En juillet 1992, Suisei approche à 200 km de la comète 26/Grigg-Skjellerup.

1998: Deep Space 1. La NASA reprend la tête dans le domaine: elle lance cette sonde visant à démontrer le fonctionnement du moteur ionique, qui passe près de 19P/Borelly en 2001.

1999: Stardust. La sonde de la NASA passe dans le sillage de la comète 81P/Wild (du nom de l’astronome bernois Paul Wild qui l’a découverte) et ramène sur Terre quelques poussières de coma. La sonde frôle ensuite la comète 9P/Tempel.

2002: Contour. Perte du contact avec la sonde américaine peu après le décollage.

2004: Rosetta. La sonde de l’ESA est lancée vers la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko

2005: Deep Impact. La sonde de la NASA largue en juillet 2005 un impacteur sur la comète 9P/Tempel, pour analyser le jet de débris ainsi généré. En 2010, la mission est ensuite réassignée à la traque d’une autre comète, 103P/Hartley, puis elle s’approche en 2012 de la comète C/2009 P1 (Garradd) et en 2013 de la fameuse C/2012 S1 (ISON) qui s’est désintégrée lors de son passage au plus proche du Soleil.