Une nouvelle espèce de mammifère du Crétacé supérieur, âgée de 72 à 74 millions d'années, a été découverte en Patagonie chilienne, a annoncé mercredi l'Institut chilien antarctique (Inach). Les scientifiques ont pu extraire une mâchoire à cinq dents consécutives.

Cette nouvelle espèce, nommée «Orretherium tzen», a été trouvée à Cerro Guido, dans la région sud de Magallanes, à environ 2700 kilomètres au sud de Santiago. La découverte a été faite sur un site considéré comme l'un des plus grands réservoirs de fossiles de dinosaures de la région.

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Selon les chercheurs, cette zone était habitée par des espèces préhistoriques d'Amérique et d'Antarctique qui ont migré il y a des millions d'années à travers des portions de terre qui étaient sous la mer et qui ont émergé après une baisse des températures. Le spécimen était apparenté à d'autres mammifères trouvés en Patagonie argentine.

Une zone à fort potentiel pour les scientifiques

Le bon état de conservation des restes «est essentiel pour connaître cette nouvelle espèce mésozoïque et extrapoler ses informations à d'autres mammifères trouvés en Argentine et dans le reste du Gondwana (ancien bloc continental sud)», a déclaré le paléontologue argentin Agustin Martinelli, qui a participé aux recherches.

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La zone de la découverte présente un grand potentiel, assurent les scientifiques. Car «l'évolution des mammifères à l'ère des dinosaures est encore très peu connue et chaque découverte d'une nouvelle espèce est une avancée qui attire l'attention du monde entier», a déclaré le paléontologue Alexander Vargas, l'un des coordinateurs du projet.