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Espace

SpaceX pose le 1er étage de sa fusée sur une barge flottante, une première

L'atterrissage de l'engin de 70 mètres de haut a eu lieu moins de dix minutes après son décollage de Cap Canaveral, ce vendredi en Floride. Le lanceur a d'abord propulsé la capsule de fret Dragon vers la Station spatiale internationale

La société SpaceX a réussi pour la première fois vendredi à faire poser le premier étage de sa fusée Falcon 9 sur une barge flottant dans l'océan Atlantique, un nouveau succès qui pourrait avoir des répercussions sur le marché du lancement. L'atterrissage de l'engin de 70 mètres de haut a eu lieu moins de dix minutes après son décollage de Cap Canaveral, en Floride. Le lanceur a d'abord propulsé la capsule de fret Dragon vers la Station spatiale internationale (ISS), la première mission de fret de SpaceX depuis l'accident de sa fusée il y a neuf mois.

Deux minutes et demie après la séparation du reste du lanceur, le premier étage de Falcon 9, qui était alors à plus de 100 kilomètres d'altitude, a commencé sa descente avec des moteurs en rétrofusée, se posant en douceur sur une petite plateforme en mer. La firme avait déjà tenté cette manoeuvre à cinq reprises, sans succès jusqu'alors. SpaceX était déjà parvenu en décembre à faire poser le premier étage de Falcon sur la terre ferme après un lancement, et ce dès la première tentative.

Outre le président des Etats-Unis (ci-dessus), Elon Musk, patron de SpaceX, s'est aussi félicité du succès de l'opération: «Je pense que c'est une bonne étape pour l'avenir des vols spatiaux car cela réduira les coûts» des lancements, a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse. «On a prouvé que ça pouvait marcher». Ce dernier a expliqué que le carburant de la fusée pour un lancement coûtait 300 000 dollars mais que le coût de production du lanceur était de 60 millions de dollars. «Si on peut le récupérer et le réutiliser rapidement on réduit cent fois le coût du lancement.»

La capsule «de livraison» devrait s'amarrer ce dimanche

La capsule Dragon s'est quant à elle placée sur orbite sans problème vendredi. Elle doit rejoindre l'ISS dimanche à 11H00 GMT pour y livrer 3,1 tonnes d'approvisionnement, des matériels scientifiques et un module habitable gonflable de 1,4 tonne fabriqué par la société américaine Bigelow. Il sera attaché à l'avant-poste orbital, une première. Cette capsule gonflable est inspirée de concepts inventés par la Nasa dans les années 1990 et développés par la firme créée par l'homme d'affaires Robert Bigelow. En 2013, il a conclu un contrat de 17,8 millions de dollars avec la Nasa pour construire cette nouvelle capsule afin de tester ces habitats spatiaux plus légers.

Le vol de vendredi a été le troisième pour la nouvelle version de Falcon 9, conçue après l'accident de juin 2015, la fusée ayant déjà lancé avec succès des satellites en décembre et début mars.Il s'agit de la huitième mission d'approvisionnement de l'ISS pour SpaceX, qui a passé un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa.

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