Les dinosaures ont été effacés de la surface de la Terre il y a 65 millions d’années par un gigantesque astéroïde, puissant comme un milliard de bombes atomiques d’Hiroshima. Ce verdict rendu public jeudi émane d’un panel de 41 chercheurs qui espèrent clore pour de bon le débat sur cette question; ils ont étudié 20 ans de données sur ce qui a causé l’extinction du crétacé-tertiaire (KT), qui a décimé plus de la moitié des espèces de la planète.

Un astéroïde d’environ 15 km de large se serait abattu sur Chicxulub dans la province du Yucatan (Mexique). «Il aurait charrié des matériaux à grande vitesse dans l’atmosphère, déclenchant une réaction en chaîne qui a provoqué un refroidissement, éradiquant une grande partie de la vie sur Terre en l’espace de quelques jours», ont décrit les chercheurs dans la revue Science. L’événement a constitué un tournant majeur parce qu’il a permis aux mammifères de devenir l’espèce dominante sur Terre.

Certains scientifiques ont affirmé que les dinosaures et d’autres espèces, comme certains grands reptiles marins, avaient disparu à la suite d’une série d’éruptions volcaniques qui ont sévi pendant 1,5 million d’années. Ces éruptions auraient déversé assez de lave pour remplir la mer Noire à deux reprises et auraient provoqué un refroidissement de l’atmosphère et des pluies acides à grande échelle. Mais les preuves récoltées par les auteurs de l’étude de Science ont finalement contredit cette hypothèse.