Astronomie

Une galaxie va rentrer en collision avec… la nôtre

Selon une étude récente, le Grand Nuage de Magellan heurtera la Voie lactée, ce qui pourrait éjecter le Système solaire dans l’immensité du vide intergalactique. Mais ce ne sera que dans 2 milliards d’années

Dans un ciel dégagé, il est visible à l’œil nu depuis une ville de l’hémisphère Sud comme Le Cap, par exemple, en Afrique du Sud. Là-bas, le Nuage de Magellan éclaire les nuits avec sa nuée d’étoiles en forme de lignes et de spirales.

Cette galaxie est environ vingt fois plus petite que la nôtre. Mais elle n’en est pas moins menaçante: selon une étude récemment parue dans la revue spécialisée Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, elle entrera en collision avec la Voie lactée dans 2 milliards d’années.

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Comme l’expliquent les astronomes auteurs de l’étude, dont Marius Cautun, chercheur à l’Université de Durham, en Angleterre, «l’Univers est un système dynamique». Le Nuage de Magellan est en orbite autour de la Voie lactée. En modélisant sa gravité, et en réalisant des projections dans le futur, ils parviennent à établir qu’elle fusionnera avec la Voie lactée.

Matière noire

Par quel mécanisme? «La matière dans les galaxies, dont la matière noire se trouve surtout en périphérie, attire d’autres astres, répond Daniel Pfenniger, professeur à l’Observatoire astronomique de l’Université de Genève. C’est pourquoi le Nuage de Magellan vient peu à peu vers nous.»

Selon le scénario évoqué, quand les deux galaxies se mélangeront, des étoiles supplémentaires se formeront et des marées gigantesques éjecteront des étoiles avec leurs planètes hors de la galaxie. Dont, peut-être, le Système solaire.

«Lorsque l’on observe des galaxies en fusion, par exemple celles des Antennes, on constate aussi la naissance de nouvelles étoiles et que du gaz et des étoiles sont éjectés à grande vitesse, indique Daniel Pfenniger. Mais cela prend des centaines de millions d’années…»

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