astronomie

Une pluie d’étoiles filantes dans la nuit de mercredi à jeudi

Une étoile filante chaque minute: une pluie de météores, connue sous le nom de Géminides, devrait connaître son apogée dans la nuit de mercredi à jeudi, selon la NASA

Si la météo le permet, les amateurs de ciel nocturne vont être ravis. La NASA prévoit en effet une pluie de météores, les Géminides, dans la nuit de mercredi à jeudi. Ces étoiles filantes «peuvent être vues à l’œil nu sous un ciel dégagé et sombre depuis la plus grande partie du monde, mais le spectacle sera plus beau de l’hémisphère Nord», explique Bill Cooke, directeur du bureau chargé de l’étude des météores à la NASA.

«Les Géminides seront la plus belle pluie d’étoiles filantes de l’année […]. Le mince croissant de lune ne gâchera pas le spectacle», ajoute-t-il.

Ces «étoiles filantes» sont en réalité de minuscules débris laissés par «un objet étrange et rocheux nommé 3200 Phaéton» que la Terre croise tous les ans à la mi-décembre.

Comète ou astéroïde?

«La nature de Phaethon est discutée, assure Bill Cooke sur le site de l’agence américaine. C’est soit un astéroïde du système solaire soit une comète.»

En entrant dans notre monde, les petits débris de Phaéton cognent dans les molécules de l’atmosphère. Ce choc, extrêmement violent, produit de la lumière. Chaque débris se transforme alors en «étoile filante».

Une belle opportunité pour les astronomes amateurs: depuis sa découverte en 1983, jamais Phaéton n’est passé aussi près de la Terre, tout en restant suffisamment loin pour ne pas présenter de danger.

Pour bien en profiter, il est conseillé aux amateurs de fuir au maximum les nuages et les lumières des grandes villes. Il faut compter au moins dix minutes pour que la vision s’habitue à l’obscurité et puisse percevoir toutes les étoiles, mais aucun télescope ou équipement spécial n’est nécessaire.

Et s’il fait nuageux la nuit de mercredi à jeudi, des étoiles filantes seront également visibles les nuits précédant ou suivant le pic d’activité, même si elles seront en moins grand nombre.

 

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