Moderna va entrer le 27 juillet dans la phase finale de ses essais cliniques pour un vaccin contre le Covid-19. L'annonce place la société biotechnologique américaine en tête de la course mondiale pour un vaccin contre la maladie, qui a fait plus de 570 000 morts.

Trente mille personnes participeront à cette phase trois, déterminante, aux Etats-Unis, a annoncé Moderna mardi. La moitié d'entre elles recevront une dose de 100 microgrammes, les autres un placebo.

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Le but premier de cet essai sera de savoir, si le vaccin est sûr et s'il prévient l'infection par le SARS-CoV-2. Si une personne est malgré tout infectée, il s'agira aussi de savoir, si le vaccin peut prévenir la progression vers des symptômes. Même si des symptômes sont constatés, le vaccin peut être considéré comme un succès s'il empêche les cas graves de Covid-19. L'étude devrait durer jusqu'au 27 octobre 2022.

D'importants niveaux d'anticorps lors de la première phase d'essai

Cette annonce intervient après la publication mardi dans le New England Journal of Medicine des résultats de la première phase de l'essai de Moderna, d'après lesquels le vaccin expérimental a déclenché des anticorps contre le coronavirus chez tous les participants.

Selon cet article, les 45 participants à la phase un ont été divisés en trois groupes de 15, auxquels des doses de 25 microgrammes, 100 microgrammes et 250 microgrammes ont été administrées. Ils ont reçu une deuxième dose 28 jours plus tard. Après la deuxième, les participants avaient de plus hauts niveaux d'anticorps que la plupart des patients ayant eu le Covid-19 et ayant généré leurs propres anticorps.

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Si la dose retenue pour les essais (100 microgrammes) se révélait efficace, Moderna a prévu de pouvoir produire 500 millions de doses par an, «possiblement jusqu'à un milliard».

Une technique qui reste à prouver

La compagnie chinoise SinoVac est aussi à un stade avancé des recherches et l'agence russe TASS a annoncé que des chercheurs russes avaient achevé les essais cliniques pour un vaccin. Ces derniers n'ont toutefois pas rendu les données publiques. Des scientifiques avertissent toutefois que les premiers vaccins à arriver sur le marché ne sont pas nécessairement les plus efficaces ou les plus sûrs.

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La technique de Moderna, fondée sur l'ARN messager, n'a jamais prouvé son efficacité contre d'autres virus. Elle vise à donner au corps les informations génétiques nécessaires pour déclencher préventivement la protection contre le coronavirus.