Il y avait la mémoire d'éléphant. Voici la mémoire de chimpanzé, qui se souvient de (presque) tout, (presque) tout de suite. Le primatologue Tetsuro Matsuzawa de l'Université de Kyoto en a fait l'extraordinaire expérience et le raconte dans la dernière édition de la revue Current Biology. On peut aussi le voir sur le Net, sur de courts films vidéo très drôles*.

Les chercheurs ont formé des chimpanzés à reconnaître des chiffres de 1 à 9 sur un écran d'ordinateur. Puis ils leur ont enseigné à restituer dans l'ordre croissant, par pression du doigt sur l'écran, des séries présentées dans le désordre. Les singes s'en sont sortis très facilement.

Les scientifiques ont compliqué l'exercice. Ils ont fait en sorte que la série de chiffres disparaissent sous des carrés blancs aussitôt la partie commencée. Il ne s'agissait plus seulement de reconnaître les nombres mais de s'en souvenir. Là encore, les chimpanzés se sont acquittés de leur tâche avec une rapidité et une exactitude stupéfiante - et cela tout en ayant l'air de regarder comiquement ailleurs ou de grignoter.

Tetsuro Matsuzawa et son équipe ont alors comparé la «mémoire photographique» de deux de ses protégés à celle d'étudiants au cours d'un test où la suite numérique ne reste visible que 650, 430 ou 210 millisecondes. Et les chimpanzés l'ont emporté haut la main. «Beaucoup de gens croient naïvement que les humains sont les créatures les plus intelligentes sur cette planète, a conclu le professeur. Cette recherche montre qu'ils se trompent.»

*http://tempsreel.nouvel obs.com/actualites/sciences/