Les chauves-souris, bien qu'elles aient le privilège de voler, restent des mammifères. Certaines espèces ne l'ont pas oublié. Si nombre de leurs congénères ont la démarche malhabile sur le plancher des vaches, les Desmodus rotundus montrent en effet des capacités étonnantes à la course. Voire au sprint, puisqu'elles atteignent la vitesse de 2 m/s. Pour y parvenir, elles utiliseraient une technique semblable à celle du lièvre, selon une étude parue le 17 mars dans la revue Nature.

Cette chauve-souris d'Amérique latine est plus connue sous le nom de vampire, car elle s'attaque aux grands mammifères pour se nourrir de leur sang. En utilisant justement des bovins comme appât, des chercheurs américains ont lâché cinq vampires mâles sur le sol et enregistré leurs mouvements grâce à des caméras vidéo à haute vitesse.

Première constatation: les chiroptères utilisent leurs ailes pliées comme pattes avant. Ensuite, ces animaux ont, comme les autres mammifères, les quatre membres en l'air à un moment précis durant leur déplacement rapide. Ce qui fait dire aux chercheurs qu'ils courent. Enfin – plus surprenant encore – les vampires se déplacent comme les lapins, en synchronisant leurs deux membres avant ou arrière. Ces derniers utilisent en effet leurs pattes arrière bien musclées pour bondir, et se réceptionnent sur leurs membres avant. Les chauves-souris ont en revanche les membres de devant beaucoup plus développés, pour voler. A terre, ces D. rotundus les utilisent donc comme deux ressorts, et retombent sur leurs menues pattes qu'elles avaient au préalable avancées.

Selon les biologistes, ce type de locomotion quadrupède utilisée pour la course serait unique parmi les mammifères. De manière générale, les chauves-souris ont, au cours de l'évolution, perdu la capacité de bien «marcher». Mais les vampires, supposent les scientifiques, l'auraient à nouveau développée afin de se déplacer furtivement à l'approche de leurs proies. La nuit, bien sûr.

Vidéo Quicktime sur: http://www.nature.com/news/2005/050314/multimedia/050314-9-m1.html.